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Una cura para la desconexión | Psicología Hoy

Una cura para la desconexión | Psicología Hoy

En el mundo de Peanuts, Charlie Brown una vez visitó la cabina de psiquiatría de Lucy y preguntó: "¿Puedes curar la soledad?"

"Por un centavo, puedo curar cualquier cosa", dijo Lucy.

"¿Puedes curar la soledad profunda, negra, del fondo del pozo, sin esperanza, del fin del mundo, de qué sirve?" preguntó.

"¡¿Por el mismo centavo ?!" ella se resistió.

Han pasado 17 años desde el libro más vendido de Robert Putnam Bowling Alone: ​​The Colapse and Revival of American Community sonó la alarma sobre los cambios sociales que impulsan nuevos niveles de aislamiento y alienación; Por ahora, la mayoría de nosotros sabemos que la soledad no es un problema para reírse. Los investigadores advierten que estamos en medio de una epidemia de soledad y que no están siendo metafóricos cuando hablan de la soledad como una enfermedad.

Stephanie, de 35 años: "Desde la universidad he vivido en San Francisco, París, Londres, Shanghái y Nueva York, y he tenido que recrear a mi familia social en cada lugar. Es difícil. Me obligo a comunicarme y decir: 'Oye, ¿quieres salir conmigo?' Me he dado cuenta de que realmente hay gente agradable en todas partes ". Foto de Peter Hapak.

La soledad plantea un riesgo físico grave: puede ser, literalmente, mortal. Como predictor de muerte prematura, la conexión social insuficiente es un factor de riesgo mayor que la obesidad y el equivalente a fumar hasta 15 cigarrillos al día, según Julianne Holt-Lunstad, profesora de psicología en la Universidad Brigham Young y una de las figuras principales en investigación de soledad. Y, dice ella, la epidemia solo está empeorando.

Una nueva investigación está volcando gran parte de lo que siempre hemos dado por sentado sobre la soledad. Más que una simple mentalidad melancólica, como la de Charlie Brown, la soledad causa graves daños, actuando en las mismas partes del cerebro que el dolor físico. Y aunque las investigaciones anteriores han tratado la soledad como sinónimo de aislamiento social, los estudios recientes revelan que el sentimiento subjetivo de soledad, la experiencia interna de desconexión o rechazo, es el núcleo del problema. Más de nosotros que nunca estamos sintiendo su aguijón, ya sea que seamos jóvenes o viejos, casados ​​o solteros, que vivamos en zonas urbanas o que vivamos en aldeas remotas de montaña. (De hecho, algunos aldeanos remotos de las montañas tienen muchas menos probabilidades de estar solos, como veremos).

Esto es lo que hace que la soledad sea tan insidiosa: se esconde a simple vista y, a diferencia del tabaquismo o la obesidad, no suele verse como una amenaza, a pesar de que afecta mucho nuestro bienestar. La necesidad de intervención es urgente, dice el médico e investigador de salud pública de Harvard Jeremy Nobel. "Es hora de los anuncios de servicio público", dice. "Algo así como 'Este es tu cerebro. Este es tu cerebro sobre la soledad'".

Pero antes de que podamos contraatacar, necesitamos saber exactamente a qué nos enfrentamos, y comenzar a tomarlo en serio.

Qué es, qué no es

Está bien establecido que las personas solitarias son más propensas que las no solitarias a morir de enfermedades cardiovasculares, cáncer, enfermedades respiratorias y causas gastrointestinales, esencialmente, todo. Un estudio encontró que aquellos con menos de tres personas en quienes podían confiar y contar con apoyo social tenían más del doble de probabilidades de morir de enfermedad cardíaca que aquellos con más confidentes. También tenían aproximadamente el doble de probabilidades de morir por todas las causas, incluso cuando la edad, los ingresos y el tabaquismo eran comparables.

Además del riesgo de muerte prematura, la soledad contribuye a innumerables problemas de salud. Considere el resfriado común: un estudio publicado el año pasado, en el que las personas solitarias y no solitarias recibieron gotas nasales inductoras de frío y se pusieron en cuarentena en habitaciones de hotel durante cinco días, descubrieron que las personas solitarias que se enfermaron sufrieron síntomas más graves que las no solitarias. "En pocas palabras, las personas más solitarias se sienten peor cuando están enfermas que las personas menos solitarias", escribe la autora del estudio Angie LeRoy, candidata al doctorado en la Universidad de Houston.

Pero, ¿qué significa estar solo, exactamente? Una de las revelaciones más sorprendentes es la medida en que la soledad afecta a aquellos de nosotros que no estamos aislados en ningún sentido tradicional del término, incluidas las personas casadas o que tienen redes relativamente grandes de amigos y familiares.

"La soledad no es simplemente estar solo", dice John Cacioppo, director del Centro de Neurociencia Cognitiva y Social de la Universidad de Chicago y autor de Soledad: la naturaleza humana y la necesidad de conexión social. Señala que muchos de nosotros anhelamos la soledad, que se siente restauradora y pacífica cuando se desea. Sin embargo, lo que podría considerarse agradable para algunos puede ser la miseria para otros, o incluso para la misma persona en diferentes momentos.

A diferencia de la mayoría de las investigaciones anteriores, que se han centrado en la cantidad de personas en la red social de un paciente, el estudio frío de LeRoy analizó tanto el aislamiento social objetivo como la soledad subjetiva: la discrepancia entre las relaciones sociales reales y deseadas del paciente. La soledad es un estado perceptivo que depende más de la calidad de las relaciones de una persona que de su gran número. Las personas con pocos amigos pueden sentirse satisfechas; Las personas con grandes redes sociales pueden sentirse vacías y desconectadas. Lo que encontraron LeRoy y sus colegas fue que la soledad subjetiva era un factor de riesgo mucho mayor que el puro aislamiento social. "Se trata de cómo se siente la persona", dice ella. "Los sentimientos realmente importan".

¿Y cómo nos duele exactamente el sentimiento de soledad crónica? Además de hacernos más susceptibles a los virus, también está fuertemente correlacionado con el deterioro cognitivo y la demencia. Las personas solas tienen más del doble de probabilidades de desarrollar Alzheimer que las no solitarias. Y los investigadores hacen un punto para distinguir los efectos de la soledad de los de la depresión: la depresión eleva ligeramente el riesgo de Alzheimer, pero no tanto como la soledad.

Es fácil ver cómo la soledad y la depresión irían de la mano; los dos estados parecen alimentarse mutuamente. Cacioppo define la soledad como "una condición psicológica debilitante caracterizada por una profunda sensación de vacío, inutilidad, falta de control y amenaza personal". Algunas de esas características se aplican igualmente a la depresión, y es cierto que la soledad a veces da paso a la depresión.

Pero estudios recientes muestran que, si bien la soledad puede ser un predictor preciso de la depresión, la depresión no necesariamente predice la soledad. (Y, por supuesto, la soledad está lejos de ser el único desencadenante de la depresión). La diferencia clave entre los dos, argumenta Cacioppo, es que la soledad no solo conduce a un aumento de los síntomas depresivos, sino también a un mayor estrés, ansiedad e incluso enojo. . La soledad nos entristece, sin duda, pero la sensación de amenaza personal parece ser lo que la hace tan tóxica físicamente. "Estos datos sugieren que un sentido percibido de conexión social sirve como un andamio para el yo", escribe Cacioppo. "Daña el andamio, y el resto del yo comienza a desmoronarse".

Mark, 59: "Estaba solo cuando tenía 40 años y me divorciaba. Me aislé de todos, avergonzado de que mi matrimonio hubiera fallado. No fue hasta que tuve una conversación con un amigo que había pasado por el lo mismo que finalmente abrí. Solo hablar de eso me ayudó ". Foto de Peter Hapak.

Raíces primigenias

Nuestro impulso por la conexión social está tan profundamente conectado que ser rechazado o excluido socialmente duele como una herida real. La psicóloga de UCLA, Naomi Eisenberger, demostró la superposición entre el dolor social y el físico con un experimento en el que los sujetos jugaron un juego en línea, lanzando una pelota virtual de un lado a otro, mientras se medía su actividad cerebral. Solo un jugador era humano; los otros fueron creados por un programa de computadora. En algún momento, los "jugadores" de la computadora dejaron de lanzar la pelota a su compañero humano. Lo que descubrió Eisenberger fue que la actividad cerebral del jugador rechazado se parecía mucho a la de alguien que experimenta dolor físico.

Del mismo modo, Eisenberger descubrió que los mismos analgésicos que tomamos para el sufrimiento físico pueden aliviar el dolor de la soledad. En pruebas con animales, la morfina disminuyó la angustia de la separación social y aliviaba el dolor físico. En estudios en humanos, los experimentadores usaron Tylenol en lugar de morfina, y también ayudó. La actividad en las regiones de procesamiento del dolor del cerebro se redujo significativamente en los sujetos que tomaron acetaminofén antes de ser excluidos del juego de lanzamiento de pelota.

No es casualidad que duela la soledad. Al igual que los receptores del dolor que la evolución plantó en nuestros cuerpos para mantenernos alejados del fuego, el dolor de la soledad capta nuestra atención y nos insta a buscar un remedio. Los humanos son animales sociales, después de todo, y la colaboración ha asegurado nuestra supervivencia contra otros animales. En nuestros primeros días, el dolor de la soledad habría sido un poderoso recordatorio para volver a unirnos a la manada cuando nos desviamos o corremos el riesgo de un dolor más intenso si nos encontramos con un depredador solo. "La soledad evolucionó como cualquier otra forma de dolor", dice Cacioppo. "Es un estado aversivo que ha evolucionado como una señal para cambiar el comportamiento, muy parecido al hambre, la sed o el dolor físico, para motivarnos a renovar las conexiones que necesitamos para sobrevivir y prosperar".

Sentirse desconectado de las personas en las que confiamos para obtener ayuda y apoyo nos pone en alerta máxima, lo que desencadena la respuesta al estrés del cuerpo. Los estudios muestran que las personas solitarias, como la mayoría de las personas bajo estrés, tienen un sueño menos reparador, presión arterial más alta y niveles elevados de las hormonas cortisol y epinefrina; estos, a su vez, contribuyen a la inflamación y la inmunidad debilitada.

Si bien el dolor de la soledad fue una ventaja adaptativa en los primeros días de la humanidad, cuando separarse de la tribu podría significar convertirse en alimento para el león, no tiene el mismo propósito ahora que técnicamente podemos sobrevivir completamente solos, con un microondas y un sinfín suministro de bolsillos calientes. La fuerza del sentimiento puede parecer exagerado ahora que ha evolucionado de una campana de alarma de vida o muerte a una advertencia más abstracta de que nuestra necesidad de conexión no se está cumpliendo. Pero eso es solo hasta que consideres que la necesidad, si no se satisface, todavía tiene el poder de matarnos, solo por un mecanismo más lento e invisible que el hambre o la depredación.

Contraintuitivamente, el dolor del aislamiento puede hacernos más propensos a arremeter contra las personas de las que nos sentimos alienados. Una vez que nuestro sistema de lucha o huida se activa, es más probable que peleemos con otros que abrazarlos. La soledad, explica Cacioppo, "promueve un énfasis en la autoconservación a corto plazo, incluido un aumento en la vigilancia implícita de las amenazas sociales".

La teoría emergente de la soledad, en otras palabras, es que no solo hace que las personas anhelen relacionarse con el mundo que las rodea. Los hace hipervigilantes ante la posibilidad de que otros tengan la intención de hacerles daño, lo que hace que sea aún menos probable que puedan conectarse de manera significativa.

Este ciclo de retroalimentación negativa es lo que hace que la soledad crónica (en oposición a la soledad situacional, que aparece y desaparece en la vida de todos) sea tan frustrantemente insoluble. En las personas que han estado solas durante mucho tiempo, la respuesta de lucha o huida se ha convertido en una sobrecarga perpetua, haciéndolas defensivas y cautelosas en entornos sociales. Las personas crónicamente solitarias tienden a acercarse a una interacción social con la expectativa de que no se cumplirá y buscar evidencia de que tienen razón. Como señala Cacioppo, las personas solitarias prestan más atención a las señales negativas de los demás, interpretando el juicio y el rechazo donde no se pretende. Sin darse cuenta, sabotean sus propios esfuerzos para conectarse con otros.

Por lo tanto, los mandatos para unirse a un club de lectura o grupo social no ayudarán a menos que las personas puedan primero deshacerse de los prejuicios inconscientes que les impiden establecer intimidad. Expertos como Cacioppo abordan este problema desde dos ángulos: cómo detener el ciclo de retroalimentación una vez que comienza y, quizás de manera más prometedora, cómo evitar que se inicie. Eso significa trabajar para fortalecer las oportunidades sociales y profundizar las conexiones entre aquellos que probablemente se vuelvan crónicamente solitarios. Pero primero tienen que identificar a las personas con mayor riesgo.

KIVA: "Tengo lo que llamo un tipo de soledad de alma porque perdí a mis padres cuando era joven: mi padre cuando tenía 9 años y mi madre cuando tenía 19 años. Por eso, no tomo a las personas por sentado y realmente trato de mantenerme conectado. Mis amigos son mi familia en muchos sentidos ". Foto de Peter Hapak.

¿OMS? Todo el mundo

Más estadounidenses viven solos que nunca, lo que nos hace más propensos a aislarnos socialmente, especialmente a medida que envejecemos. El número de personas mayores sin cónyuge, hijo o parientes vivos está creciendo, y de manera desproporcionada para los estadounidenses negros mayores.

Esa es una razón por la que estamos más solos. Pero no es toda la historia. Estar casado no te protege de la soledad, según un estudio de 2012, que siguió a 1.600 adultos mayores de 60 años durante seis años. Del 43 por ciento de los participantes que informaron soledad crónica, más de la mitad estaban casados.

Todos, por supuesto, a veces se sienten solos, especialmente después de la pérdida de un ser querido o de mudarse a una nueva área. Las personas de edad avanzada tienen un mayor riesgo de soledad crónica porque a menudo han perdido parejas, hermanos y amigos, y porque los problemas de salud y movilidad pueden obstaculizar la actividad social. Y esa demografía está creciendo simplemente porque la esperanza de vida está aumentando.

La soledad también se ha disparado entre los adolescentes y los adultos jóvenes, a pesar de su salud típicamente robusta y sus grandes grupos de pares. Un estudio británico reciente descubrió que las personas más jóvenes encuestadas, entre 16 y 24 años, eran las más propensas de todos los grupos de edad a reportar sentirse solos. Muchos expertos culpan a la creciente soledad de los jóvenes en su uso de las redes sociales, que argumentan que puede obstaculizar el desarrollo de las habilidades sociales del mundo real necesarias para construir amistades cercanas.

En los Estados Unidos, la soledad es especialmente letal para los veteranos militares. Un estudio de 2017 realizado por investigadores de Yale descubrió que el mayor contribuyente a los suicidios de veteranos, en promedio, 20 por día, no era un trauma relacionado con la guerra sino la soledad. Incluso los soldados que nunca vieron combate son susceptibles, informó Sebastian Junger en Tribu: De regreso a casa y pertenencia. Lo más devastador, para muchos de ellos, es la pérdida de lo que Junger llama "hermandad", los lazos estrechos formados a través de la misión y el sacrificio compartidos, y su marcado contraste con nuestra sociedad civil independiente y aislada.

En general, aproximadamente el 40 por ciento de los estadounidenses informaron sentirse regularmente solos en 2010, frente al 20 por ciento en la década de 1980. Según un informe sociológico llamado Encuesta social general, el número de estadounidenses que dicen que no tienen a nadie en quien confiar casi se triplicó entre 1985 y 2004: al final de la encuesta, la persona promedio informó que solo tenía dos confidentes.

¿Por qué? Hay muchas razones, pero Sherry Turkle, el autor de Solo juntos: por qué pedimos más de la tecnología y menos el uno del otro, atribuye directamente al auge de la cultura digital. Conectarnos significativamente con otros en persona requiere que seamos nosotros mismos, abierta y genuinamente. Las conversaciones por mensaje de texto o Facebook Messenger pueden estar llenas de emojis sonrientes, pero nos dejan vacíos porque carecen de profundidad.

"Sin las demandas y recompensas de la intimidad y la empatía, terminamos sintiéndonos solos mientras estamos juntos en línea", dice Turkle. "Y cuando nos juntamos, estamos francamente menos preparados que antes para escuchar. Hemos perdido las habilidades de empatía. Y, por supuesto, esto también nos hace estar más solos".

Pero incluso los amigos con los que interactuamos en el mundo real pueden ponernos en riesgo si ellos mismos se sienten solos. Un sorprendente estudio realizado por Cacioppo y sus colegas investigadores Nicholas Christakis y James Fowler concluyó que la soledad es contagiosa: se propaga en grupos a través de las redes sociales. Su investigación, basada en un estudio de 10 años de más de 5,000 personas, encontró que aquellos que se sintieron solos generalmente transmitieron ese sentimiento a otros antes de cortar los lazos con el grupo. Como lo describen, ondas de soledad a lo largo de los márgenes de una red social, donde las personas tienden a tener menos amigos para comenzar, se mueven hacia adentro hacia el centro del grupo, infectando a los amigos de esas personas solitarias, luego amigos de amigos, lo que lleva a debilitarse. lazos entre todos.

"Nuestro tejido social puede deshilacharse en los bordes, como un hilo que se suelta al final de un suéter de ganchillo", escriben. "Una implicación importante de este hallazgo es que las intervenciones para reducir la soledad en nuestra sociedad pueden beneficiarse al atacar agresivamente a las personas en la periferia para ayudar a reparar sus redes sociales. Al ayudarlos, podríamos crear una barrera protectora contra la soledad que pueda mantener el todo red de desentrañar ".

Anais, 22 años "No tengo muchos amigos, pero los amigos que tengo sí, estamos muy unidos. Y creo que es importante estar juntos en persona. No tiene sentido que enviemos mensajes de texto si vivimos a 10 minutos de distancia y no hacemos nada. Diré: ‘Pasemos el rato. Tengo un auto, iré a por ti ". Foto de Peter Hapak

Cómo reconectarse

Encaramado en una remota ladera en el accidentado y rocoso corazón de Cerdeña, Villagrande Strisaili no parece un lugar particularmente hospitalario. Los granjeros y trabajadores que viven aquí de manera deslumbrante recibieron a la psicóloga Susan Pinker con extrema cautela cuando los visitó. "¿Quienes son tus padres?" uno le preguntó.

Pero estos aldeanos tienen algo que el resto de nosotros codiciamos: una vida media de hasta tres décadas más que sus compatriotas europeos (y nosotros los estadounidenses). Es una de las pocas regiones montañosas del mundo donde viven más personas de más de 100 años que en cualquier otro lugar. Y lo que los investigadores, incluido Pinker, han descubierto es que una clave para su longevidad puede ser que vivan dentro de un tejido social tan unido que, aunque aparentemente impermeable a los extraños, proteja a sus residentes en un abrazo protector cálido y único.

Parte del secreto de la fortaleza sarda es estructural. Como en todos los pueblos medievales de Italia, la vida gira literal y figurativamente alrededor de la plaza del pueblo, como lo ha hecho durante siglos. "Hay que revisarlo para ir a la oficina de correos, a la iglesia o a la tienda", dice Pinker, el autor de El efecto Village: cómo el contacto cara a cara puede hacernos más saludables y felices. "Tienes que conocer a tus vecinos, lo quieras o no".

Parte, también, evolucionó a partir del aislamiento geográfico de la región y las repetidas invasiones que ha sufrido desde la Edad del Bronce, lo que obligó a sus primeros residentes hacia el interior a enclaves en las colinas que eran fáciles de defender. Sus descendientes, los 3.500 habitantes modernos de Villagrande, están unidos tanto por parentesco como por milenios de historia compartida y propósito común.

Nacer en una comunidad muy unida en la cima de una montaña remota donde sus antepasados ​​lucharon contra los invasores durante miles de años, y donde se ve obligado a ver a sus vecinos todos los días en la plaza del pueblo, es una forma de evitar la soledad. ¿Pero dónde nos deja eso al resto de nosotros?

Es posible seguir el ejemplo de Cerdeña creando comunidades que fomenten deliberadamente lazos sociales cercanos. Hay un creciente movimiento de cohousing en el que los residentes comparten tareas y tienden a espacios comunes juntos, como lo han hecho en comunas y kibutz. "Es más popular en Suecia, Dinamarca y Noruega", dice Pinker. "Hay alrededor de 700 comunidades de cohousing en Dinamarca y 150 a 200 en los Estados Unidos, pero se están construyendo más".

Mientras tanto, un número creciente de estadounidenses mayores está adoptando lo que algunos llaman el "movimiento de la aldea", formando organizaciones vecinales donde los propietarios pagan cuotas anuales para contratar a un pequeño personal que ayuda con todo, desde mejoras menores en el hogar hasta compras de comestibles y organización de actividades sociales. De esa manera, las personas pueden mantener las conexiones que han desarrollado a lo largo de su vida en sus propios vecindarios y aún recibir los servicios que de otro modo podrían obtener al mudarse a una instalación de vivienda asistida.

Los planificadores urbanos pueden ayudar diseñando comunidades que se parezcan más a Villagrande, si no con una plaza en el centro, al menos con parques y centros comunitarios donde las personas se ven obligadas a cruzar caminos. Y todos podemos tomar una decisión consciente de comprar o alquilar viviendas en vecindarios socialmente saludables, dice Pinker. "Mucha gente mira los armarios y la cocina de una casa, pero lo que necesitan mirar es dónde se reúnen las personas en el vecindario. ¿Cómo es el parque? ¿Dónde está la biblioteca? Eso es mucho más importante que el tamaño de su armario".

Incluso si no vivimos en un entorno que nos pone en contacto regular con nuestros vecinos, todavía podemos cultivar la conexión al hacer que sea una prioridad similar al ejercicio, dice Pinker. Combinar entrenamientos con conexión social, de hecho, tiene un doble deber: la propia investigación de Pinker la convenció de cambiar sus hábitos de ejercicio solitario, y se unió a un equipo de natación con el que estira tanto sus músculos físicos como sociales.

Podemos encontrar formas de relacionarnos con otras personas sin importar cuáles sean nuestros intereses. "Solo reunirse para jugar a las cartas una vez por semana puede agregar años a su vida; es mejor que tomar betabloqueantes", dice Pinker. "Pero no es por eso que deberías hacerlo. Debes hacerlo porque es divertido, porque lo disfrutas. De lo contrario, no lo seguirás haciendo".

Lo que falta para las personas solitarias, después de todo, no es solo el contacto social sino un contacto significativo: los lazos que provienen de ser uno mismo auténtico con otra persona. Una de las mejores maneras de fomentar un compromiso significativo es a través de las artes creativas, dice el investigador de salud Jeremy Nobel, quien encabeza una iniciativa llamada The UnLonely Project, que se enfoca en la expresión creativa como una forma de disminuir la carga de la soledad.

Edythe Hughes, una modelo de 28 años afiliada a The UnLonely Project, ha hecho del arte una parte regular de su vida social. "Siempre que tengo gente, siempre tengo un lienzo y pido que todos pinten algo", dice ella. "Hacer arte juntos los lleva a una conexión más profunda entre ellos".

Brendan, 27 años "La peor soledad es cuando estoy solo, pero no estoy solo. Estoy cerca de amigos o incluso de alguien importante, pero no estamos en la misma onda. Si me siento así, yo ' Lo abriré a una conversación. Es como si todos fuéramos adultos. Si algo me está afectando hasta ese punto, creo que debería hablarse de eso ". Foto de Peter Hapak.

Esta es la razón por la cual los esfuerzos tradicionales para llegar a los solitarios, por ejemplo, visitando un hogar de ancianos, a menudo no tienen éxito: no logran fomentar un compromiso profundo y significativo. El encuentro es agradable pero fugaz, y los efectos no duran. "Si hablo con alguien durante una hora y luego me voy, todavía están solos", dice la socióloga holandesa Jenny Gierveld, quien ha pasado 50 años estudiando la soledad. "La base de un vínculo significativo es la reciprocidad. Una persona solitaria no puede responder muchas preguntas durante una hora y sentirse conectado. Tiene que hacer algo".

Para fomentar el compromiso que es clave para contrarrestar la soledad, Cacioppo y sus colegas de la Universidad de Chicago diseñaron lo que llaman ejercicios de acondicionamiento social y los aplicaron a personas con un riesgo particularmente alto de soledad crónica: soldados que regresan de Irak y Afganistán. Trabajando con 48 pelotones del Ejército, enseñaron a los soldados a identificar comportamientos que refuerzan la soledad y a sustituir comportamientos más positivos. Por ejemplo, a un soldado que seguía mirando su teléfono se le recordó que guardara el teléfono y se involucrara con las personas que lo rodeaban; alguien, tentado a evitar la conversación, se animó a hacer una pregunta. Se demostró que el entrenamiento reduce la soledad entre los soldados, y podría funcionar igualmente bien en entornos civiles. "Del mismo modo que puede comenzar un régimen de ejercicio para ganar fuerza y ​​mejorar su salud, puede combatir la soledad a través de ejercicios que desarrollen fuerza y ​​resistencia emocional", escribe Cacioppo.

Sin embargo, una barrera importante para tratar la soledad es la renuencia que muchos sienten al reconocer que les afecta. A diferencia de otros riesgos para la salud, como la hipertensión o el colesterol alto, se agrava por el estigma. "Se trata de ellos como persona: no son dignos de amistad; tienen menos valor en la sociedad", dice Nobel. Pero eso puede estar cambiando con la creciente conciencia de cuán común y peligrosa es la soledad.

"He estado trabajando en esto durante toda mi carrera, y en el último año se le ha prestado más atención que nunca, lo que me da esperanza", dice el psicólogo y neurocientífico Holt-Lunstad. La primavera pasada, testificó ante el Comité de Envejecimiento del Senado de EE. UU. Sobre la necesidad de elevar la soledad a una prioridad de salud pública en el mismo nivel que el tabaquismo y la obesidad.

"Uno de los mayores escollos para lograr que muchas organizaciones tomen esto en serio es la pregunta '¿Qué podemos hacer al respecto?' Se siente, para muchos, más como un problema personal, algo en lo que los políticos no deberían involucrarse ", dice ella. Pero uno de los problemas que surgieron durante su testimonio fue que la pérdida auditiva entre los estadounidenses mayores contribuye a un mayor aislamiento y soledad. Desde entonces, el Congreso aprobó una legislación para hacer que los audífonos sean más accesibles. "Si bien es cierto que no podemos legislar buenas relaciones, aquí hay una legislación que puede reducir la soledad y no obstaculiza la libertad personal de nadie", dice.

Si bien una solución fácil para la soledad es difícil de alcanzar, los investigadores son optimistas. Después de todo, no fue hace tanto tiempo que nos conectamos significativamente entre nosotros de manera más o menos predeterminada. Podemos resolverlo nuevamente, especialmente ahora que sabemos lo que está en juego. "Más que solo mirar nuevas estadísticas sobre la soledad, es hora de rastrear la historia humana de cómo llegamos aquí", dice Turkle. "No es tan complicado. Podemos volver sobre nuestro camino y redescubrir la compañía del otro".

Lleva la lucha a la soledad

Una vez que comprendamos que la soledad afecta nuestra salud mental y física, ¿qué podemos hacer para protegernos?

HABLE CON EXTRAÑOS

Las pequeñas charlas no son tan pequeñas, así que dé el paso y converse con alguien a su lado en el autobús o en la fila de una tienda. "Solo chatear nos hace más felices y saludables", dice Susan Pinker, autora de El efecto del pueblo. "Podemos sentirnos mucho mejor después de solo 30 segundos de hablar con alguien en persona, mientras que no obtenemos ese beneficio de la interacción en línea". DAR SIETE MINUTOS

De acuerdo con la "regla de los siete minutos", lleva tanto tiempo saber si una conversación va a ser interesante. Sherry Turkle, el autor de Solo juntos y reclamando conversación, reconoce que puede ser difícil, "pero es cuando tropezamos, dudamos y tenemos esos 'momentos de calma' que nos revelamos más el uno al otro". HORARIO CARA TIEMPO

¿Qué nos da el contacto cara a cara con amigos y familiares que carece de comunicación virtual? Por un lado, aumenta nuestra producción de endorfinas, las sustancias químicas del cerebro que alivian el dolor y mejoran el bienestar. Según los investigadores, esa es una razón por la que la interacción en persona mejora nuestra salud física. SI NO PUEDE OBTENER TIEMPO DE CARA, ELIJA EL TIEMPO DE CARA

Siempre es mejor estar allí en persona, pero las videoconferencias por Skype o FaceTime pueden ayudar a las personas divididas por la distancia a mantener los lazos que construyeron en persona, según los investigadores. Las llamadas telefónicas son la mejor opción (escuchar la voz de la otra persona es una forma de conexión), mientras que las relaciones que se realizan principalmente por correo electrónico o mensaje de texto tienden a debilitarse más rápido. USE FACEBOOK SABIAMENTE

Las redes sociales no son intrínsecamente alienantes, dice el epidemiólogo de Harvard Jeremy Nobel, pero para crear conexiones sostenibles, deben usarse con un propósito. "Si solo estás usando Facebook para mostrar imágenes de ti mismo sonriendo en vacaciones, no vas a conectarte auténticamente", dice. En cambio, dentro de las plataformas más grandes, cree redes sociales más pequeñas, como un club de libros en línea donde pueda compartir reacciones personales significativas con un grupo selecto de personas. SEA UN BUEN VECINO

Conocer a tus vecinos produce más beneficios que el acceso a una taza de azúcar cuando se te acaba. Un estudio encontró que una mayor "cohesión social del vecindario" reduce el riesgo de sufrir un ataque cardíaco. Así que invite a sus vecinos a tomar un café y ofrézcales alimentar a sus gatos cuando salgan de la ciudad. Serás más feliz y saludable por ello. LANZAR UNA CENA FIESTA

"Comer juntos es una forma de pegamento social", escribe Susan Pinker en El efecto del pueblo. La evidencia de la alimentación comunitaria se remonta al menos a 12,000 años: compartir comida era una forma de resolver conflictos y crear una identidad grupal entre los cazadores-recolectores mucho antes de que existieran las aldeas.

SE CREATIVO

Participar en las artes creativas, desde unirnos a un coro hasta organizar una noche de manualidades, nos ayuda a conectarnos profundamente sin hablar directamente de nosotros mismos, dice Nobel. "Muchas personas no pueden encontrar las palabras habladas para expresar sus sentimientos, pero pueden dibujarlas, escribir expresamente sobre ellas o incluso bailarlas", dice. "Cuando alguien más les presta atención y les permite resonar con su propia experiencia, es como si un circuito eléctrico se completara y estuvieran conectados". HABLE AL RESPECTO

Cuando Julia Bainbridge luchó con la soledad como soltera neoyorquina, comenzó un podcast, La hora solitariay descubrí que solo hablar de sus sentimientos la hacía sentir menos sola. Se sorprendió al descubrir cuántas personas se sentían de la misma manera, y qué alivio era saber que no estaba sola en su soledad. Ya sea para una audiencia de podcast, un amigo o un terapeuta, todos podemos beneficiarnos de hablar sobre sentimientos de aislamiento. LLEGAR Y TOCAR A ALGUIEN LITERALMENTE

Abrazar, tomarse de las manos o incluso simplemente darle una palmada en la espalda es una medicina poderosa. El contacto físico puede disminuir nuestra respuesta fisiológica al estrés, ayudando a combatir las infecciones y la inflamación. Y da señales a nuestros cerebros para que liberen oxitocina, lo que ayuda a fortalecer los lazos sociales.

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