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Un fatídico primer acto | Psicología Hoy

Un fatídico primer acto | Psicología Hoy

Había leído que algunos quesos podrían albergar una bacteria llamada Listeria que causa defectos de nacimiento. Pero me rebelé. ¡Todas estas prohibiciones dirigidas a mis placeres más inocentes! Ya había cortado el vino, el café, el sushi, andar en bicicleta y muchas otras cosas que disfruté. Cuando tenía seis meses de embarazo, me enfermé después de comer un plato de queso en una fiesta de oficina. En medio de mi pánico resultante, ¿sufrirían mis hijos toda su vida por un movimiento tonto y cerdito mío? Algo hizo clic: estos fetos no eran humanos veteranos. Eran diferentes y dolorosamente vulnerables.

Todo el mundo sabe que es malo para las mujeres fumar o beber durante el embarazo, pero una gran cantidad de investigaciones revela que las influencias mucho más sutiles, como ser anémica, sentirse perpetuamente estresada o simplemente contraer la gripe, también pueden dañar el desarrollo. bebé. "Es una nueva comprensión de lo que causa vulnerabilidad a la enfermedad", dice Vivette Glover, psicobióloga perinatal en el Imperial College de Londres.

Hasta hace poco, los médicos creían que el viaje del óvulo fertilizado al bebé siguió instrucciones genéticas inquebrantables. Pero una avalancha de nuevos estudios revela que el desarrollo fetal es un dueto complicado entre los genes del bebé y los mensajes que recibe de su madre. En base a esas señales, el feto elige un camino sobre otro, lo que a menudo resulta en cambios a largo plazo, por ejemplo, en la estructura de los riñones o qué tan sensible será su cerebro a la dopamina química, que desempeña un papel en el estado de ánimo y la motivación. y recompensa.

Esta nueva ciencia de la programación fetal, que investiga cómo las influencias en el útero causan cambios fisiológicos que pueden persistir en la edad adulta, está produciendo pistas sobre trastornos misteriosos como el autismo y la esquizofrenia, así como evidencia de los primeros efectos del estrés y las toxinas. Los científicos aún no saben todos los cómo y por qué de estas señales fetales, pero el momento es muy claro: antes de lo que pensábamos.

Un proyecto delicado

Nuestros primeros nueve meses resuenan en los próximos 70 u 80 años porque la empresa fetal es muy ambiciosa. En solo 270 días, una sola célula se convierte en billones de células diversas y especializadas, es decir, más células que galaxias en el universo. Como en cualquier proyecto de construcción, los eventos se desarrollan en una secuencia altamente coordinada. Cada célula no solo tiene su propio trabajo que hacer, sino que estimula a otras células a la acción, enviando señales químicas que le dicen a sus vecinos que se dividan como locos o que se autodestruyan. Entonces, cuando algo sale mal, puede desencadenar un efecto dominó. Las células podrían no viajar a su destino previsto, o podrían dejar de multiplicarse demasiado pronto o, en el caso de las células cerebrales, podrían no establecer las interconexiones correctas.

"Pasamos más hitos biológicos antes de nacer que en cualquier otro momento de nuestras vidas", dice Peter Nathanielsz, director del Centro de Investigación del Embarazo y el Recién Nacido del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Texas en San Antonio. "Si no los pasamos correctamente, hay un precio que pagar".

El embarazo es un proceso dinámico; El feto está en sintonía con su madre de muchas maneras. Aprende sobre el ciclo día-noche a partir de su ritmo de sueño y actividad. Conoce su voz: un estudio clásico de 1980 mostró que inmediatamente después del nacimiento, los bebés prefieren una grabación de su propia madre leyendo un libro sobre la de otra mujer que lee la misma historia. El feto incluso llega a apreciar el sabor de la comida de su madre después de tragar galones de líquido amniótico teñido con esos sabores. "El feto ya es un organismo de aprendizaje", dice Christopher Coe, psicólogo de la Universidad de Wisconsin-Madison.

Del mismo modo, si su madre no puede proporcionar nutrientes vitales, el feto se prepara para un mundo de escasez, ajustando su metabolismo para que pueda sacar el máximo provecho de cada caloría. Tal bebé podría nacer con un hígado y un páncreas que tienen menos capacidad para procesar grasas y azúcares, lo que predispone al adulto a niveles altos de colesterol y diabetes. Si las hormonas del estrés de la madre son altas, su bebé se prepara para entrar en un mundo duro, recalibrando su cerebro y sistema nervioso para estar en alerta máxima por posibles amenazas. A medida que pasan los años, las alteraciones que tuvieron lugar en el útero, especialmente cuando se combina con una herencia genética desafortunada, una educación problemática o un estilo de vida poco saludable, pueden provocar problemas: ataque cardíaco. Diabetes. Osteoporosis. Depresión. Esquizofrenia.

Orígenes agotados

La experiencia del útero ayuda a establecer la capacidad de recuperación emocional del niño y la susceptibilidad a la enfermedad, y desafortunadamente, esa experiencia no siempre está completamente bajo el control de la madre.

Si una mujer está ansiosa durante meses seguidos (digamos que está en un matrimonio problemático o tiene problemas financieros), los altos niveles de la hormona del estrés cortisol pueden llegar a su feto. Tal feto no necesita tantos receptores cerebrales para detectar la presencia de la hormona, por lo que desarrolla menos. Pero tener menos receptores de cortisol cambia la capacidad de una persona para hacer frente en la edad adulta. El sistema de cortisol tiene su propia válvula de cierre; Cuando los niveles de cortisol en el torrente sanguíneo alcanzan cierto punto, el cuerpo deja de producir la hormona y todo vuelve a la normalidad. Pero las personas con menos receptores no sienten que es hora de dejar de producir cortisol hasta que prácticamente estén nadando en él. Vivir con altos niveles de cortisol no solo crea desgaste en el cuerpo, sino que también hace que sea difícil manejar emociones fuertes sin arremeter o retirarse, y puede provocar depresión en las personas.

Se descubrió que los bebés cuyas madres embarazadas desarrollaron trastorno de estrés postraumático después de los ataques del 11 de septiembre se molestaban más fácilmente por los ruidos fuertes y las personas desconocidas. "El temperamento no solo está determinado genéticamente", dice Catherine Monk, psicóloga de la Universidad de Columbia. "Se construye a lo largo del desarrollo temprano y, en parte, en el útero por exposición al estado de ánimo de la madre". En un estudio de miles de mujeres en Inglaterra, aquellas que se clasificaron en el 15 por ciento superior por ansiedad durante el embarazo tuvieron niños con el doble de índice de problemas emocionales y de comportamiento a los 10 años.

El estrés también puede causar deficiencias cognitivas a largo plazo. Coe somete a las monas embarazadas a tres fuertes explosiones de bocina de automóvil a intervalos impredecibles durante un período de 10 minutos, y lo hace diariamente durante una cuarta parte de su embarazo. "Ciertamente, las mujeres que viven en el Congo o en Irak tienen un embarazo mucho más estresante que cualquier cosa que haya estudiado", dice. Sin embargo, incluso esta cantidad moderada de estrés da como resultado monos bebés que son menos capaces de levantar la cabeza o escudriñar objetos novedosos. A los tres años, su hipocampo, un área cerebral responsable del aprendizaje y la memoria, es un 10 por ciento más pequeña de lo normal, lo que probablemente se traduzca en un peor funcionamiento.

Así como los desafíos pueden sacar lo mejor de los adultos, el estrés prenatal parece beneficiar a los niños a veces: los niños de dos años cuyas madres estaban moderadamente ansiosas o deprimidas durante el embarazo obtuvieron mejores resultados que el promedio en tareas de razonamiento y coordinación, como resolver acertijos, apilar bloques, y manipulando pequeños objetos. Puede ser que las mujeres moderadamente emocionalmente "cargadas" proporcionaron un ambiente intrauterino más variado, con estimulaciones que aceleraron el desarrollo del cerebro.

Por otro lado, uno de los riesgos más aterradores para las mujeres embarazadas estresadas es la mayor probabilidad de que su hijo algún día sea esquizofrénico. Las niñas israelíes que estaban en su segundo mes en el útero durante la guerra árabe-israelí de 1967 tenían 4,3 veces más probabilidades de volverse esquizofrénicas que las niñas nacidas en otros momentos, y los niños tenían 1,2 veces más probabilidades de desarrollar la enfermedad. Otro estudio encontró que los hijos de mujeres que experimentaron la muerte de un pariente cercano durante el primer trimestre del embarazo también tenían más probabilidades de desarrollar esquizofrenia posteriormente.

Los investigadores especulan que la placenta es muy sensible a las hormonas del estrés que circulan por el cuerpo de una madre muy estresada, y que esas hormonas causan alteraciones en el cerebro fetal que ayudan a desencadenar la esquizofrenia en el futuro.

Los primeros cuarenta días

Si una mujer contrae la gripe durante su primer trimestre, su hijo tiene siete veces más probabilidades de desarrollar esquizofrenia que un adolescente o un adulto joven. Puede que no sea la gripe en sí la que causa el mal funcionamiento, sino más bien una reacción inmunológica. Las citocinas, proteínas que el cuerpo de la madre produce en respuesta a la gripe, se transmiten al feto y dañan su cerebro.

Lo que es realmente interesante es que los ratones que recibieron una citocina específica, la interleucina-6, dieron a luz crías que no solo mostraron comportamientos similares a los esquizofrénicos, sino también comportamientos análogos a los observados en humanos autistas.

Un estudio de 2008 sugiere que del 12 al 15 por ciento de los casos de autismo pueden ocurrir porque los autoanticuerpos maternos (anticuerpos que una persona produce contra algo en sí mismo) interfieren con las proteínas en el cerebro fetal. Después de identificar anticuerpos inusuales en mujeres que tenían más de un hijo autista, los investigadores inyectaron los anticuerpos en cuatro monas preñadas. También dieron anticuerpos tomados de mujeres con niños sanos a otros cuatro monos preñados. Los descendientes de las madres mono que recibieron los anticuerpos regulares estaban bien, pero los cuatro cuyas madres recibieron autoanticuerpos inusuales desarrollaron tics extraños de forma espontánea, como el ritmo y hacer movimientos de espalda repetidos. "La repetición de los comportamientos motores es una de las tres características principales del autismo", dice David Amaral, neurocientífico del M.I.N.D. Instituto de la Universidad de California, Davis, quien dirigió el estudio. Los científicos no saben en qué condiciones se forman estos autoanticuerpos, ni por qué lo hacen.

Saben que una ventana crítica para el desarrollo es de 20 a 40 días después de la fertilización. Durante ese tiempo, los fetos que eventualmente desarrollan autismo o esquizofrenia a menudo comienzan a mostrar características físicas compartidas, como orejas protuberantes y dedos de los pies inusuales.

Una idea innovadora podría contener la respuesta al enigma de por qué algunos niños son autistas mientras que otros se vuelven esquizofrénicos. Los investigadores Bernard Crespi y Christopher Badcock argumentan que una lucha entre los genes del esperma de papá y los óvulos de mamá da como resultado diferentes expresiones de los mismos genes. Cuando se altera una región genética que desempeña un papel en el desarrollo del cerebro, según la teoría, si los genes heredados del padre dominan, la interrupción da lugar al autismo, mientras que si los genes heredados de la madre dominan, la interferencia dará lugar a esquizofrenia. .

Calidad de los problemas de vida (en el útero)

La única fuente de sustento de un feto es la comida y el oxígeno que su madre toma, y ​​su acceso a esos suministros puede ser precario. Las comidas de la madre la nutren primero, luego recorren un camino sinuoso, a través de las arterias uterinas expandidas temporalmente hasta la placenta codiciosa, y finalmente a lo largo del cordón umbilical en forma de cuerda.

Si una madre consume una dieta baja en calorías o proteínas, o una deficiente en grasas esenciales o nutrientes críticos, como ácido fólico, vitamina D o hierro, un feto puede carecer de las materias primas que necesita para construir adecuadamente su cerebro y otros órganos (Los bebés con deficiencia de hierro son más tímidos, más inquietos y menos sociables). Los niños nacidos de mujeres que están embarazadas durante una hambruna, por ejemplo, son más susceptibles a las enfermedades cardíacas y la depresión cuando crecen. Los fetos hambrientos construyen órganos más pequeños con menos vasos sanguíneos, lo que puede conducir a hipertensión arterial más adelante. La investigación en animales sugiere que no comer lo suficiente en los primeros días después de la concepción puede aumentar el potencial de enfermedades cardiovasculares y diabetes, razón por la cual las mujeres deberían comer bien mientras intentan quedar embarazadas.

Pero comer demasiado también es arriesgado. Cuando las mujeres aumentan más del peso recomendado durante el embarazo (25 a 35 libras para mujeres sanas), sus hijos tienen un 48 por ciento más de probabilidades de tener sobrepeso a la edad de siete años. Una dieta alta en grasas durante el embarazo reestructura los cerebros de las crías de ratas, haciéndoles desear alimentos grasos y poniéndolos en riesgo de obesidad de por vida.

Los efectos negativos de beber durante el embarazo son bien conocidos: el alcohol puede dañar áreas clave del cerebro fetal, incluida la corteza prefrontal, la región responsable de la planificación, la toma de decisiones y la restricción emocional. Lo nuevo e inquietante es la investigación que muestra que beber solo un par de bebidas al día durante los primeros 50 días después de la concepción, cuando una mujer aún no sabe que está embarazada, crea los efectos más fuertes.

Los productos químicos que acechan invisiblemente en nuestra ropa y muebles, en los alimentos que comemos y en el aire que respiramos dominan el mundo de hoy. Algunos, como el bisfenol A, un compuesto en un poco de agua plástica y biberones, se parecen a las hormonas como el estrógeno que producen nuestros propios cuerpos, lo que los hace potencialmente dañinos incluso a niveles muy bajos porque el cuerpo está preparado para responder a ellos. Existe la preocupación de que el aumento de las anormalidades de los órganos reproductivos de los niños recién nacidos (la tasa de hipospadias, un defecto congénito de la uretra, duplicado en los EE. UU. Entre 1970 y 1993) sea el resultado de la exposición materna a dichos químicos.

Fe, amor y compensación

Mis hijos nacieron libres de Listeria y, de hecho, estaban sanos en todos los sentidos. Pero ahora me doy cuenta de que podría haber problemas ocultos. Los gemelos tienen más dificultades en el útero porque una madre solo puede suministrar una gran cantidad de alimentos y oxígeno, y deben compartirlos. Además de eso, este fue mi primer embarazo y tenía más de 35 años, factores que limitan la rigidez de los vasos sanguíneos que transportan oxígeno y nutrientes al útero. Digamos que mis fetos estaban obteniendo sus suministros a través de un agitador de café en lugar de una pajita.

Y, sin embargo, me recuerdo: el nacimiento es un comienzo, no un final. La nutrición y la estimulación mental pueden revertir los efectos de un embarazo comprometido. Monk y sus colegas descubrieron que los bebés de 4 meses tenían altos niveles de hormonas del estrés en la saliva cuando sus madres estaban ansiosas o deprimidas antes del nacimiento y no respondían después. Pero cuando las madres estaban en sintonía con sus bebés, los niveles de cortisol de los bebés eran normales, sin importar cómo fuera el embarazo.

Si los niños aprenden buenos ejercicios y hábitos alimenticios, es poco probable que se vuelvan obesos o tengan diabetes. Si sus padres y otros cuidadores los involucran y los nutren, es menos probable que desarrollen trastornos de aprendizaje o conducta. "Puedes verlo como si el sistema hubiera sido preparado", dice Marta Weinstock-Rosin, psicofarmacóloga de la Universidad Hebrea de Jerusalén. "Pero si no pasa nada malo y todo está tranquilo, puede estar bien".

Y con una educación enriquecida, un entorno prenatal comprometido podría incluso convertirse en una ventaja. Cuando el desarrollo cerebral se ha alterado porque una mujer embarazada estaba muy ansiosa, bebía martinis o comía demasiado pescado contaminado con mercurio, el bebé resultante puede estar muy nervioso y difícil de calmar. Pero la misma sensibilidad que conduce al mal humor también puede conferir empatía y conciencia. "Podría ser más capaz de asimilar lo que está a su alrededor y, de hecho, hacerlo incluso mejor que el promedio", dice Monk.

Aún así, no se puede evitar el hecho de que las experiencias de una madre moldean profundamente a su bebé en desarrollo. Ahora que sé esto, ¿viviría mi embarazo de manera diferente? Absolutamente. Habría comido lo más orgánico posible para reducir la exposición de mis fetos a las toxinas. Para asegurarme de que tuvieran todos los componentes básicos esenciales para desarrollar tejido cerebral saludable, habría vertido aceite de linaza sobre mi cereal y servido col rizada y brócoli casi todas las noches. Habría comenzado a tomar vitaminas prenatales y hierro antes de quedar embarazada. E imaginando que esos pequeños muchachos dependían de mí por todo su oxígeno, me hubiera lanzado al yoga y hubiera pasado 10 minutos cada mañana y tarde respirando profundamente.

Pero también me recuerdo lo que hice bien: una buena cantidad, a juzgar por los traviesos y cariñosos niños de 2 años en que se han convertido mis hijos. "Tener un bebé es una gran afirmación y compromiso con la vida y el amor", dice Monk. Además de hacer todo lo posible para mantenerse saludables, las madres no tienen más remedio que dar un gran salto de fe. –Emily Laber-Warren

Consejos de salud cronometrados

Las madres embarazadas son bombardeadas con pautas, pero algunas cosas que se deben hacer y no hacer son particularmente importantes durante ventanas específicas en el desarrollo del feto. Aquí hay algunos consejos urgentes para optimizar el entorno prenatal.

Preconcepción

  • Haz ejercicio regularmente. Cuanto mejor sea su salud cardiovascular durante el embarazo, más oxígeno y nutrientes le proporcionará al bebé en desarrollo.
  • Deja esa copa de vino con la cena. La descendencia de las monas preñadas que bebieron solo dos tragos al día tiene problemas emocionales y de aprendizaje sutiles. El alcohol fue más dañino durante las primeras semanas de embarazo, cuando aún no te das cuenta de que estás embarazada.
  • Vacúnese contra la gripe para reducir la posibilidad de contraer el virus. Asegúrese de haber sido vacunado contra la varicela, la rubéola y la hepatitis B al menos tres meses antes de intentar concebir.

Primer trimestre

  • Limitar el estrés. El estrés severo durante este tiempo podría aumentar la posibilidad de que un bebé se vuelva esquizofrénico más tarde. No puede evitar la mayoría de los eventos traumáticos, pero no trabaje en un entorno hostil si no es necesario.
  • Evita el smog. Los contaminantes del aire como el monóxido de carbono y el ozono se han relacionado con defectos cardíacos cuando la exposición coincidió con el segundo mes de embarazo, cuando se está formando el corazón.
  • Haga una cita con ácido fólico. La deficiencia de ácido fólico en los primeros 28 días de embarazo conduce a defectos en el cerebro y la médula espinal, por lo que debe abastecerse de lentejas, espárragos y cereales fortificados.

Segundo trimestre

  • Se una mujer de hierro. Para la semana 20 del embarazo, su suministro de hierro almacenado puede agotarse, lo que significa que podría tener anemia. Por el bien de su propia energía y por su feto en crecimiento, tome un suplemento y coma espinacas.
  • Manténgase alejado de la cafeína. Los adictos a Starbucks no están fuera de peligro: un gran estudio británico concluyó que el consumo de cafeína durante el embarazo estaba asociado con bebés más pequeños. La asociación continuó durante todo el embarazo.

Tercer trimestre

  • No te olvides de la colina. Su volumen de células cerebrales disminuye durante el tercer trimestre, y puede sentirse un poco espacial. Se encuentra en las yemas de huevo, la soya y la carne de res, la colina puede ayudar a aumentar su memoria y ayudar en el desarrollo cerebral continuo de su bebé.
  • Medita, haz yoga prenatal y respira profundamente para promover la relajación y aumentar la cantidad de oxígeno que llega al feto. Tu vida está a punto de cambiar drásticamente; no te preocupes por tener todo perfectamente organizado, pero asegúrate de tener apoyo social alineado.