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Pensamiento prohibido | Psicología Hoy

¿Alguna vez has pensado en engañar a tu cónyuge? ¿Qué hay de abofetear a un desagradable colega? ¿O embestir a un imbécil en la autopista? ¿Alguna vez has tenido pensamientos sobre tabú o sexo salvaje? O el divorcio? O saliendo de casa? ¿Qué hay de dañar a alguien cercano? ¿O incluso dañarte a ti mismo? Luego están las variedades domadoras: ¿No fantasea con la comida, por ejemplo, cuando está a dieta? ¿Quién no se ha regodeado con la desgracia de otra persona o ha codiciado la casa, el automóvil o el estilo de vida llamativo de un vecino cuando queremos imaginarnos perfectamente contentos?

Pocos de nosotros discutiremos la noción de que los humanos pasan mucho tiempo pensando en pensamientos que preferiríamos no tener.

La mayoría de nosotros nunca representaremos nuestros impulsos prohibidos. Sin embargo, el solo hecho de que podamos pensar tales pensamientos puede ser tan perturbador que hacemos esfuerzos hercúleos para reprimirlos y mantenerlos en secreto. "Ni siquiera podía decirle a mi esposo", recuerda Beth, una gentil madre de tres hijos en la costa oeste, después de experimentar vívidos pensamientos sobre lastimar a sus propios hijos. "Pasé mucho tiempo preguntándome, '¿Qué significa esto? ¿Estoy enfermo?'"

Mientras la humanidad haya celebrado los poderes creativos de la mente, nos hemos visto obligados a enfrentar el lado más oscuro de la imaginación: pensamientos tan mortificantes, tan aterradores, tan contrarios a la costumbre social y nuestros propios principios que retrocedemos con disgusto o asco. miedo. En 1852, casi tres décadas antes del redondeo de la psicología moderna, el autor Herman Melville ofreció una de las observaciones más conmovedoras sobre la vida de la mente. "Uno tiembla al pensar", escribió, "sobre esa cosa misteriosa en el alma, que … a pesar del yo inocente del individuo, seguirá soñando sueños horribles y murmurará pensamientos inmencionables".

En tiempos pasados, culpamos estos oscuros impulsos al Diablo, o a nuestro débil carácter moral. Consideramos los pensamientos como a un paso de los hechos, y nos amonestamos a nosotros mismos, o fuimos amonestados por otros, para silenciar las nociones inapropiadas a cada paso. (No es coincidencia, seguramente, que cinco de los siete pecados capitales: ira, avaricia, envidia, codicia y lujuria, se refieran específicamente a los estados de ánimo).

Incluso hoy, después de más de un siglo de exploración científica de la mente, los "pensamientos innombrables" de Melville aún plantean preguntas inquietantes. ¿Qué los causa? ¿Reflejan el "verdadero" nosotros? ¿Deben leerse como señales de advertencia? ¿Hay algunos pensamientos realmente fuera de los límites? Si es así, ¿cuándo un pensamiento cruza la línea y cómo debe tratarse?

Conocemos los peligros de la negación, y comprendemos la importancia de aceptar incluso las partes menos perfectas de nosotros mismos. Sin embargo, en una cultura obsesionada y cada vez más definida por historias de disfunción psicológica, y en un siglo puntuado con atrocidades premeditadas, parte de lo que evocan nuestros propios cerebros todavía tiene el poder de aterrorizarnos. "Para muchas personas, es como descubrir que tienen un animal dentro", dice el sociólogo de la Universidad de Washington, Pepper Schwartz, Ph.D., que estudia la sexualidad y las fantasías sexuales. "A menudo, la sensación es '¡Dios mío! ¿Soy uno de esos bichos raros sobre los que lees en el periódico?'"

Debatido durante siglos como una cuestión moral o filosófica, el dilema de los pensamientos prohibidos se ha convertido en un tema psicológico convincente, y la investigación está dando algunos datos interesantes, si no totalmente tranquilizadores. Los pensamientos prohibidos, pensamientos que creemos que no deberíamos tener porque violan los códigos culturales no escritos, pero arraigados, son universales, aunque el contenido específico varía según las culturas, las poblaciones y los períodos históricos. Las fantasías sexuales no deseadas, por ejemplo, generalmente involucran comportamientos que nuestra cultura nos dice que son inapropiados, como el adulterio, la homosexualidad, el incesto y la violación. Los pensamientos prohibidos que podríamos tener sobre otras personas a menudo involucran estereotipos, que la sociedad desaprueba. Los pensamientos prohibidos tienen una cualidad intuitiva para ellos: son las cosas en las que no debemos pensar que a menudo parecen más atractivas.

Están claramente vinculados a nuestros mecanismos de toma de decisiones, nuestra capacidad para distinguir "lo correcto" de lo "incorrecto" y nuestra capacidad para evitar resultados peligrosos y desfavorables. También pueden estar asociados con nuestros procesos creativos.

Sin embargo, pueden girar sin control. En casos extremos, los pensamientos prohibidos pueden volverse tan poderosos que estallan como un comportamiento real. Sin embargo, con mayor frecuencia, se "atascan", se vuelven prácticamente imposibles de disipar y causan estragos en nuestra salud mental y física.

Gran parte de la investigación se ha centrado en el proceso de supresión del pensamiento, es decir, en las formas en que tratamos de desterrar los pensamientos no deseados, y en las consecuencias de la supresión. Pero los investigadores también han investigado cómo y por qué ciertos pensamientos quedan prohibidos en primer lugar. Lo que emerge es una imagen intrigante y compleja de la mente, que abarca todo, desde genes y neurotransmisores hasta autoestima y "valores familiares". Finalmente, el dilema del pensamiento prohibido se basa en el coraje de creer en nosotros mismos.

CABLEADO PARA PREOCUPARSE

Los estudios sugieren que nuestra vulnerabilidad individual a los pensamientos prohibidos se hereda en parte, y que algunos de nosotros simplemente estamos "conectados" para pensar en pensamientos preocupantes. Sin embargo, los estudios también muestran que casi todos podemos ser vulnerables a través de una variedad de influencias externas, influencias que, en muchos casos, se están intensificando. De hecho, algunos psicólogos especulan que los sistemas de valores cada vez más fluidos y permisivos de nuestra cultura pueden, paradójicamente, volvernos más vulnerables a los pensamientos prohibidos, y menos capaces de hacerles frente.

"En un momento, teníamos estándares mucho más estrictos sobre qué pensamientos eran correctos e incorrectos, y casi todo estaba mal", dice Schwartz de la Universidad de Washington. "Hoy, está mucho menos claro dónde están esas líneas". Y sin esos límites sociales, dicen muchos psicólogos, las personas pueden estar sobrecompensando con límites poco realistas y autoimpuestos, y sin darse cuenta, haciendo que categorías "enteras" de pensamiento estén "prohibidas".

Esto es especialmente frecuente en el ámbito sexual. La nuestra es una cultura que promueve la satisfacción sexual y la liberación, al tiempo que insiste en la moderación y la "responsabilidad". En ausencia de estándares claros para el pensamiento "saludable", algunas personas intentan prohibir sus propios pensamientos sexuales con tal vigor que cierran todo un sector de experiencia.

La idea de que de alguna manera creamos pensamientos prohibidos puede sonar extraña. Sin embargo, muchos investigadores argumentan que lo que comúnmente denominamos "pensamiento" no comienza como "bueno" o "malo", sino simplemente como un flujo de imágenes y símbolos "sin valor" generados al azar. "Si de alguna manera pudiéramos construir una grabadora de pensamiento, lo que grabaríamos sería casi todo tipo de pensamiento imaginable", argumenta el psicólogo David H. Barlow, Ph.D., director del Centro para Trastornos de Estrés y Ansiedad en el Universidad Estatal de Nueva York-Albany. "Pensamientos sexuales, violentos, algunos de ellos son muy extraños y extraños, pero en su mayor parte, fugaces. Entran por un oído y salen por el otro, y un milisegundo después te has olvidado de ellos".

FLOTA ES DULCE

Donde las cosas se complican, y donde los problemas pueden comenzar, es cuando los pensamientos no son fugaces. Por una variedad de razones, el cerebro aprovecha un pensamiento en particular, lo detiene para el escrutinio y determina si se requiere acción. En algunos casos, sin embargo, este mecanismo de escrutinio parece enloquecer. El pensamiento parcialmente procesado de alguna manera se vuelve permanente o "intrusivo" y puede generar respuestas emocionales o fisiológicas desagradables. En otras palabras, dicen los investigadores, no es el pensamiento en sí lo que está prohibido, sino nuestra reacción a él, una reacción que puede involucrar sentimientos intensos de vergüenza, culpa e incluso miedo.

Precisamente cómo se produce esta fijación no se comprende completamente, pero los investigadores han identificado varios factores principales que pueden provocarla. Cierta fijación, por ejemplo, está claramente inducida químicamente. La investigación en individuos con trastorno obsesivo compulsivo (TOC), que parecen genéticamente predispuestos a concentrarse, o "rumiar", en pensamientos dolorosos o extraños, sugiere que la vulnerabilidad tiene una base neurológica. Conclusiones similares surgen de los estudios sobre el estrés, una condición que puede alterar temporalmente los flujos de neurotransmisores y aumentar la probabilidad de que los sujetos se obsesionen con pensamientos particularmente desagradables.

Estos hallazgos podrían ayudar a explicar por qué medicamentos como Prozac, Paxil y Zoloft pueden inhibir o moderar el proceso de fijación. Los hallazgos también pueden ayudar a explicar fantasías como la de Beth, que, según Barlow y otros investigadores, son bastante comunes entre los padres jóvenes y estresados.

Los investigadores también han identificado ciertos factores cognitivos de nivel superior que pueden influir en los tipos de pensamientos a los que el cerebro se aferra y cómo los interpreta. Un factor puede ser lo que los psicólogos llaman "controlabilidad". Estrechamente relacionada con la autoestima, la capacidad de control es la medida del sentido de poder o control de un individuo sobre los eventos en su vida. Mientras más control tengamos, dice Barlow, es menos probable que interpretemos cualquier evento, ya sea externo o proveniente de nuestras cabezas, como digno de preocupación o rumia. "Por otro lado", advierte Barlow, "si siente que los eventos están esencialmente fuera de su control, probablemente será mucho más vulnerable" a los pensamientos prohibidos o no deseados. En otras palabras, es probable que el individuo vulnerable "lea" más en un pensamiento prohibido, al igual que un empleado con ansiedad crónica, por ejemplo, tiende a leer más en el tono de voz o expresión facial del jefe.

SIN DOLOR NO HAY GANANCIA

Peor aún, los psicólogos dicen que para los tipos de baja capacidad de control, los pensamientos prohibidos pueden desencadenar un efecto de bola de nieve dañino. Cuanto más a menudo las personas experimentan pensamientos que consideran incómodos o inapropiados, más maltratadas se vuelven su sentido de control y autoestima. Y, señala Frank Fincham, Ph.D., psicólogo cognitivo de la Universidad de Gales, "cómo las personas reaccionan a los pensamientos no deseados depende mucho de su nivel de autoestima".

Sin embargo, claramente, los pensamientos prohibidos no son simplemente producto de desequilibrios químicos o baja autoestima. Un factor más central y complejo, y uno que los investigadores recién comienzan a desentrañar, es el vínculo entre nuestros pensamientos prohibidos y nuestro sistema de valores más amplio: nuestra plantilla internalizada para juzgar lo correcto de lo incorrecto. Un pensamiento prohibido es, por definición, uno que viola esa plantilla, y el dolor resultante, dicen los investigadores, es parte de lo que nos ayuda a funcionar como seres sociales. El descontento por una fantasía de violencia o adulterio, por ejemplo, "simplemente puede sugerir que las personas aborden la vida de una manera basada en principios", argumenta Norman Epstein, Ph.D., psicólogo del departamento de estudios familiares de la Universidad de Maryland. "Si un pensamiento como ese aparece en tu cabeza pero no te molesta en absoluto, eso podría ser un problema". La ausencia de esta respuesta dolorosa puede ayudar a explicar algunos comportamientos antisociales violentos y otros.

Además, algunos psicólogos ven los pensamientos prohibidos como parte del proceso de la mente para probar y reafirmar sus reglas internas. Las fantasías de violación, tanto de violación como de violación, son bastante comunes y las personas a menudo las interpretan como evidencia de problemas graves. Pero Schwartz argumenta que, en muchos casos, el cerebro puede estar simplemente enseñándose a sí mismo sobre las consecuencias de la violación. En la fantasía, dice Schwartz, "tal vez estás teniendo a alguien que en la vida real nunca podrías esperar tener, o tal vez estás dominando a alguien de una manera que los lastimaría". Pero tarde o temprano la realidad se entromete. "Te das cuenta de que la persona está asustada o herida", dice Schwartz, "y en tu mente, retrocedes".

Curiosamente, así como los individuos pueden "usar" pensamientos prohibidos para explorar los límites de su ser interior, muchos artistas y autores usan estos pensamientos para explorar los límites externos de su cultura. ¿Qué son obras como Tropic of Cancer de Henry Miller o la película Blue Velvet de David Lynch (o casi cualquier cosa del fotógrafo Robert Mapplethorpe) pero articulaciones de los pensamientos prohibidos de sus creadores? De hecho, se podría argumentar que muchos avances artísticos, culturales y políticos se producen en parte porque un individuo está dispuesto a desafiar el statu quo para, en efecto, "pensar lo impensable".

Por supuesto, a pocos de nosotros se nos paga por nuestros pensamientos impensables. Más concretamente, nuestra cultura ofrece pocas reglas o procedimientos constructivos para interpretar y hacer frente a los pensamientos prohibidos de una manera positiva. En cambio, es probable que los interpretemos como poco saludables, como evidencia de algún defecto psicosocial profundo o como preludio de un comportamiento antisocial o peligroso. Como tal, dicen los psicólogos, nuestra respuesta es bastante predecible: tratamos de suprimirlos, generalmente con más energía de la que es realmente necesaria, para evitar que el pensamiento preocupante se materialice en acción.

LA PROBLEMA CON EL PECADO

Nuevamente, qué tan fuerte y negativamente reaccionamos puede depender de factores fisiológicos o de personalidad. Pero los estudios también sugieren que las experiencias pasadas, especialmente durante la educación, juegan un papel enorme y que las personas con antecedentes autoritarios son mucho más propensas a reaccionar de forma exagerada y compensar demasiado los pensamientos prohibidos. La investigación muestra, por ejemplo, que las personas criadas en hogares muy religiosos, donde los pensamientos "malvados" se consideran actos malvados en espera, son más propensos que sus contrapartes no religiosas a fijarse en los pensamientos que consideran pecaminosos o inapropiados. Su visión del mundo de "la voluntad de Dios" puede haber producido un bajo sentido de control y autoestima, y ​​por lo tanto un sentido de vulnerabilidad más alto que el promedio.

Al mismo tiempo, esas personas crecen sabiendo con precisión qué pensamientos son inapropiados y, por lo tanto, "dignos" de preocupación. "Como católico, había dominios enteros de cosas en las que se suponía que no debía pensar", admite Thomas Borkovec, Ph.D., un distinguido profesor de psicología en la Universidad Penn State que estudia el fenómeno de la preocupación. "Cuando lo hice, me sentí muy culpable y me esforcé mucho para distraerme".

Desafortunadamente, es precisamente esta respuesta, intentar evitar o suprimir un pensamiento prohibido, lo que puede transformar tales pensamientos de herramientas mentales útiles en agentes de daño. Desde Freud, los psicólogos y el público en general han entendido que la supresión de pensamientos y sentimientos puede tener consecuencias no deseadas. Pero a mediados de la década de 1980, la investigación del psicólogo Daniel Wegner, Ph.D. de la Universidad de Virginia, le dio un significado completamente nuevo a la palabra "contraproducente": Wegner descubrió que cuanto más se intenta no pensar en un pensamiento o imagen en particular, es más probable que se vuelva intrusivo y repetitivo.

CUIDADO CON EL OSO BLANCO

Los experimentos de Wegner fueron ingeniosamente simples. Puso a las personas en una habitación con una grabadora y les pidió que dijeran lo que se les ocurriera, con una advertencia: no debían pensar en un oso blanco. "La gente mencionaba al oso una vez por minuto, a pesar del hecho de que se suponía que no debían estar pensando en él", dice Wegner. "Intentarían todo tipo de trucos, pero seguiría volviendo a ellos".

Wegner y sus colegas no están seguros de por qué ocurre esto. Sospecha que al suprimir un pensamiento, la mente todavía está "monitoreando" el "contenido de la conciencia" en busca de cualquier vestigio del pensamiento doloroso y, por lo tanto, es más sensible a ese pensamiento. Otra teoría es que al intentar distraernos de un pensamiento al pensar en otro, el cerebro crea asociaciones entre los dos pensamientos. Como resultado, el pensamiento distractor en realidad ayuda a recuperar el pensamiento que estaba destinado a enmascarar. Aún otros investigadores teorizan que al suprimir un pensamiento prohibido, el cerebro nunca tiene la oportunidad de procesar completamente el pensamiento. El individuo nunca puede ver que el pensamiento prohibido no es realista y es extremadamente improbable que se traduzca en acción. En resumen, sin un procesamiento completo, el pensamiento puede permanecer sin resolver y seguirá resurgiendo en la conciencia para un mayor procesamiento y una mayor supresión.

Cualquiera que sea la mecánica real de supresión, dice Wegner, es una respuesta casi automática a pensamientos no deseados o prohibidos. La gente que está a dieta, dice, suprimirá los pensamientos sobre la comida. Las víctimas de experiencias traumáticas (accidentes, pérdida de un ser querido, relaciones rotas) intentarán suprimir los recuerdos dolorosos. Las personas con secretos, oscuros o no, usan la supresión para mantener el conocimiento oculto.

Aquí nuevamente, los investigadores ven un efecto de bola de nieve. Wegner dice que tendemos a suprimir la mayoría de los pensamientos energéticos que nos causan más dolor y, sin embargo, cuanto más reprimimos, más intrusivo y desagradable se vuelve el pensamiento. En un estudio provocativo, cuatro investigadores – C. Neil Macrae y Alan Milne en la Universidad de Gales; Galen Bodenhausen, Ph.D., en la Universidad Estatal de Michigan; y Jolanda Jetten, de la Universidad de Nijmegen en los Países Bajos, descubrieron que los sujetos que intentaban suprimir los pensamientos estereotipados o perjudiciales los hacían más fuertes que antes de la represión. Los psicólogos llaman a este resultado no deseado un proceso "irónico".

"El acto de tratar de no estereotipar a los demás aumenta el uso de estereotipos", explica Bodenhausen. Otros estudios confirman su punto: los investigadores han demostrado que los intentos gubernamentales de desterrar los pensamientos occidentales del discurso público, como es el caso de Irán, en realidad aumentan el número de veces que se discuten esas ideas y, presumiblemente, se las piensa.

En otro estudio, Constantina Giannopoulos, M.A., y Michael Conway, Ph.D., en la Universidad Concordia de Montreal, pidieron a los sujetos que suprimieran los pensamientos sobre la comida. Encontraron la tarea mucho más difícil que los sujetos sin tal prohibición. En general, dice Wegner, "las condiciones mentales que más tememos son las que tendemos a crear a través de este proceso. Es una paradoja, como tratar desesperadamente de dormir la noche anterior a algo importante".

CONFESAR, NO SUPRIMIR

Sin embargo, lo que es sorprendente incluso para los investigadores es cuán graves pueden ser las consecuencias de la supresión. En un caso bien conocido, el asesino en serie convicto Jeffrey Dahmer le confió a la psicóloga Judith Becker que había sido atormentado de niño al pensar en torturar animales. (Claramente, Dahmer estaba plagado de algo más que la supresión del pensamiento). "Encontró estos pensamientos repulsivos e intentó suprimirlos", señala Barlow. "Y básicamente terminó siendo perseguido por ellos por el resto de su vida".

No es inesperado que muchos investigadores y terapeutas sugieran que la forma de aflojar el control de los pensamientos prohibidos o no deseados comienza con la supresión de ellos. Wegner y el psicólogo James Pennebaker, Ph.D., de la Universidad Metodista del Sur, abogan por confiar los pensamientos prohibidos. Han descubierto que los sujetos que discuten sus pensamientos pueden sentirse mejor tanto emocional como físicamente.

Parte de esto puede ser simplemente obtener un pensamiento problemático de nuestros "cofres". Pero la investigación realizada por Roxane Cohen Silver, Ph.D., psicóloga de la Universidad de California – Irvine, que trabajó con veteranos de Vietnam y otros sobrevivientes de traumas, cree que compartir nos ayuda a darnos cuenta de que no estamos solos en nuestra angustia, que otros tener pensamientos no deseados o prohibidos también. Esto, dice, puede ayudar a reducir el estigma que a menudo crea el pensamiento prohibido en primer lugar. "Cuanto más piensan las personas que han sufrido un trauma que su situación (mental) es única", dice Silver, "es menos probable que hablen al respecto y menos probable que reciban la validación de sus pensamientos".

Desafortunadamente, la supresión es solo la mitad de la batalla. En primer lugar, a menudo es difícil encontrar a alguien a quien escuchar. Aquellos con quienes estamos dispuestos a hablar (cónyuges, parientes, amigos cercanos) a menudo carecen de la experiencia o la paciencia para evaluar de manera realista nuestros pensamientos. De hecho, los amigos y los cónyuges simplemente no pueden hacer frente a pensamientos especialmente perturbadores. En general, dice Silver, la investigación ha demostrado que cuanto más horrible y estigmatizado socialmente el pensamiento, más pequeña es la audiencia dispuesta y más a menudo el individuo experimenta los pensamientos no deseados. El único lugar a donde recurrir es al consejero, ministro u otro oyente capacitado, una opción con su propio estigma social adjunto.

Lo que acecha en MURK

Sin embargo, el obstáculo más desalentador puede ser encontrar nuevas "reglas" mentales más realistas para reemplazar aquellas que ayudaron a generar los pensamientos prohibidos. Para estar seguros, todavía se aplican las reglas contra los pensamientos de, por ejemplo, asesinato o abuso infantil. ¿Pero qué pasa con los pensamientos como el divorcio? Puede que te hayan criado e internalizado las reglas de una cultura en la que la "palabra D" nunca se habló en voz alta. Incluso pensar en el divorcio era admitir que su matrimonio era imperfecto, que ya estaba planeando irse. Hoy las "reglas" para pensar en el divorcio son muy diferentes. Si bien las consecuencias de los matrimonios fallidos siguen siendo claras, también lo hacen los peligros de permanecer casado a toda costa. El divorcio es simultáneamente estigmatizado y considerado como una opción pensable y potencialmente saludable.

El punto, dicen los psicólogos, es que si bien un sistema de valores demasiado rígido puede crear vulnerabilidades a los pensamientos prohibidos, también puede hacerlo un sistema de valores mal definido o en un estado de cambio. Esto es especialmente evidente en individuos que han comenzado a cuestionar sus creencias religiosas, a rebelarse contra la autoridad de un padre o cónyuge, a resistir las actitudes culturales con las que crecieron, o incluso a desprenderse de una vieja imagen no deseada. Cualquiera que sea el objetivo, muchos de esos individuos, en esencia, buscan dejarse tener pensamientos que alguna vez fueron prohibidos. (No es sorprendente que muchos de los nuevos y populares movimientos espirituales y de autoayuda alienten específicamente a sus adherentes a evitar los términos "debería" y "no debería" en el contexto de pensamientos y acciones).

CONCIENCIA EN CONFLICTO

Tales esfuerzos pueden ser en última instancia saludables y liberadores. Pero también pueden contradecir profundamente muchas de las enseñanzas y actitudes tradicionales, y podrían aumentar la confusión, y la vulnerabilidad, en personas cuyas actitudes pasadas mantienen una atracción poderosa, aunque no deseada. Pueden descubrir que los pensamientos que quieren tener, sobre la igualdad racial, por ejemplo, todavía están "prohibidos" en algún nivel por las experiencias y actitudes pasadas. Al mismo tiempo, los pensamientos que fueron apropiados y alentados bajo esas visiones del mundo anteriores, juzgar a otros a través de estereotipos, por ejemplo, ahora son inapropiados y, por lo tanto, también están "prohibidos".

En cierto sentido, incluso antes de que un individuo haya vencido un conjunto de pensamientos prohibidos, él o ella pueden estar ocupados creando uno nuevo. "Puede ser un momento difícil", dice Epstein de la Universidad de Maryland. "No tienes un (sistema de creencias) al que aferrarte. Básicamente sabes lo que estás tratando de dejar atrás, pero aún no has descubierto en qué te estás metiendo".

Y, en realidad, pocas personas están divididas entre solo dos sistemas de creencias. La cultura occidental, especialmente la cultura estadounidense, es un rico guiso de sistemas de valores competitivos, subculturas distintas y, a menudo, nociones radicalmente diferentes de pensamientos "inapropiados". Lo que es correcto pensar en una subcultura puede ser intolerable en otra, causando confusión para las personas que se mueven entre las dos. Una mujer criada en una comunidad rural conservadora, por ejemplo, puede haber aprendido a "prohibirse" desear una carrera profesional o la igualdad con los hombres. Sin embargo, si esta misma mujer se muda a un entorno urbano y liberal donde se fomentan tales pensamientos, no obstante, puede resultarle difícil tener tales pensamientos "liberales" sin culpa ni duda.

De hecho, la política cultural está plagada de pensamientos prohibidos. Muchas doctrinas liberales critican la religión tradicional como "control del pensamiento", pero a su vez dejan de lado categorías completamente nuevas de pensamiento como "políticamente incorrectas". Considere, por ejemplo, los conflictos internos del hombre "sensible" que se considera respetuoso de los derechos y sentimientos de las mujeres y, sin embargo, se encuentra fantaseando con la violación. O considere los conflictos de una mujer feminista declarada que se encuentra fantaseando placenteramente sobre quedarse en casa con los niños. ¡O sobre ser dominado sexualmente!

Ninguna categoría de pensamiento puede estar tan llena de contradicciones y ser tan difícil de juzgar como la sexualidad. Nos bombardean diariamente con imágenes provocativas, advertencias severas, teorías nuevas y a menudo contradictorias basadas tanto en la política como en la ciencia. Se nos dice que los sentimientos sexuales son buenos, pero que los sentimientos sexuales pueden salirse de control. Se nos dice que la razón por la cual la pornografía es excitante es porque nuestra cultura "prohíbe" la sexualidad, pero que ver pornografía corrompe nuestras mentes. Se nos dice que la lujuria es normal (Jimmy Carter lo admitió), pero también que la lujuria es un mal hábito. Esa homosexualidad es genética, pero también un estilo de vida elegido y un pecado. Ese adulterio es fatal, pero también es un fenómeno social común y de supervivencia. "Solía ​​ser que tener pensamientos sexuales sobre alguien que no fuera tu esposa estaba equivocado", observa Schwartz. "Ahora, es como si se nos hubiera dado más permiso".

NORMAS DE HACER USTED MISMO

Los límites sociales fluidos no solo nos hacen vulnerables a los pensamientos prohibidos, sino que al mismo tiempo nos niegan las herramientas que necesitamos para hacer frente a las intrusiones no deseadas. La única forma de dar sentido al caos, dicen algunos psicólogos, es no confiar ciegamente en la cultura para proporcionar nuestros estándares mentales. Debemos estar dispuestos a tomar el asunto en nuestras propias manos. Eso puede significar buscar ayuda profesional, especialmente si creemos que un pensamiento está en peligro de estallar. Una buena regla general: si un pensamiento le causa dolor o interfiere con su vida, probablemente sea hora de hablar con alguien.

En casos severos, donde un individuo está paralizado por su reacción a los pensamientos prohibidos, se pueden necesitar medicamentos o terapia intensiva. Sin embargo, en casos menos serios, el tratamiento se centra en ayudar a las personas a recrear o recuperar una perspectiva más saludable y realista de sus pensamientos. Y aunque estos tratamientos a menudo se llevan a cabo en el ambiente controlado de la oficina de un terapeuta, dicen los psicólogos, también pueden aplicarse de manera efectiva en situaciones cotidianas.

PERSPECTIVA PERMISIVA

Algunos terapeutas, por ejemplo, dan a sus clientes "permiso" para pensar el pensamiento prohibido durante un período de tiempo específico cada día, lo que, en casos menos severos, permite que nuestros procesos mentales normales eliminen la ansiedad asociada con él. Otros recomiendan lo que podría llamarse el enfoque Big Picture. "Lo que intentamos hacer es que los clientes den un paso atrás y miren su vida como un todo, para ser objetivos", dice Epstein. "¿Hasta qué punto los pensamientos tienen un impacto en la forma en que uno lleva la vida? ¿Tienden a vivir según principios básicos? ¿Tienden a tratar a las personas de manera justa?" A menudo, dice, las personas preocupadas por los pensamientos prohibidos "tienen estándares muy poco realistas para sí mismas".

En general, dicen los psicólogos, se ayuda a los pacientes a comprender que el estrés de la vida puede producir pensamientos impulsivos, no deseados, pero no necesariamente mortales. El trabajo es una fuente común de pensamientos prohibidos. Pero las situaciones familiares son probablemente las más fértiles. Esto es particularmente cierto en el matrimonio o las relaciones de convivencia, donde el trabajo y el estrés de mantener una relación juntos, criar hijos, administrar el dinero, mantener la casa y hacer frente a los suegros ocasionalmente pueden dar lugar a pensamientos poco sabios sobre el cónyuge

La clave es luchar constantemente por un sentido de perspectiva y realismo. Como dice Neil Jacobson, profesor de psicología de la Universidad de Washington: "El hecho es que estar casado con alguien es a veces pensar que es un imbécil".

Ya sea que lo hagamos solos o busquemos asesoramiento, dicen los psicólogos, confrontar nuestros pensamientos prohibidos en última instancia requiere coraje. Valor para crear y vivir según nuestras propias reglas. Valor para enfrentar nuestros propios peores temores y cuestionar nuestras propias prohibiciones con la misma intensidad y pasión con la que cuestionamos las reglas de la sociedad. Pero también es el coraje simplemente de creer en nosotros mismos.

Los pensamientos prohibidos pueden impedirnos cometer crímenes atroces y otros actos lamentables. Pueden ayudarnos a sobrevivir como participantes en una intrincada danza social. Pero también pueden servir como un medio para minarnos a nosotros mismos, para vernos a nosotros mismos en una luz principalmente negativa. Al final, el pensamiento "prohibido" más dañino, el que hemos sido entrenados para bloquear a cada paso, puede ser simplemente que estamos realmente bien. "La mayoría de nosotros hemos tenido algunos pensamientos bastante extravagantes, y cuando nos cuestionamos, hasta cierto punto eso es parte del proceso de salud mental", dice el terapeuta de Seattle Michael Donnen. "Pero tenemos que aprender a ser amables con nosotros mismos".