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La verdad sobre la mentira | Psicología Hoy

La verdad sobre la mentira | Psicología Hoy

Y considere a los ejecutivos de alto nivel de Texaco que inicialmente negaron haber hecho comentarios racistas en las reuniones de la junta; el joven monje que acusó falsamente al cardenal Bernardin de abuso sexual; Susan Smith, la mujer blanca que mató a sus hijos pequeños y culpó a un hombre negro por ello; y Joe Klein, el Newsweek columnista que juró inflexiblemente durante meses que no tenía nada que ver con su novela publicada de forma anónima Colores primarios. Incluso Hollywood notó nuestra aparente obsesión por el engaño: películas de testigos como Quiz Show, Mentiras verdaderas, El crisol, Secretos y mentiras, y Mentiroso mentiroso.

Leonard Saxe, Ph.D., experto en polígrafo y profesor de psicología en la Universidad de Brandeis, dice: "Mentir ha sido una parte de la vida cotidiana. No podríamos pasar el día sin ser engañosos". Sin embargo, hasta hace poco, los psicólogos ignoraban casi por completo la mentira, dejando una seria discusión sobre el tema en manos de especialistas en ética y teólogos. Freud escribió casi nada sobre el engaño; incluso las 1500 páginas Enciclopedia de psicología, publicado en 1984, menciona mentiras solo en una breve entrada para detectarlos. Pero a medida que los psicólogos profundizan en los detalles del engaño, descubren que mentir es un fenómeno sorprendentemente común y complejo.

Para empezar, el trabajo de Bella DePaulo, Ph.D., psicóloga de la Universidad de Virginia, confirma la afirmación de Nietzche de que la mentira es una condición de la vida. En un estudio de 1996, DePaulo y sus colegas hicieron que 147 personas entre las edades de 18 y 71 llevaran un diario de todas las falsedades que contaron en el transcurso de una semana. Encontró que la mayoría de las personas mienten una o dos veces al día, casi tan a menudo como cuando comen del refrigerador o se cepillan los dientes. Tanto hombres como mujeres se encuentran en aproximadamente una quinta parte de sus intercambios sociales que duran 10 minutos o más; En el transcurso de una semana, engañan a aproximadamente el 30 por ciento de aquellos con quienes interactúan uno a uno. Además, algunos tipos de relaciones, como las que existen entre padres y adolescentes, son imanes virtuales para el engaño: "Los estudiantes universitarios mienten a sus madres en una de cada dos conversaciones", informa DePaulo. (Por cierto, cuando los investigadores se refieren a la mentira, no incluyen las bromas sin sentido o las equivocaciones educadas que nos ofrecemos de pasada, como "Estoy bien, gracias" o "No hay problema en absoluto". Una mentira "oficial" en realidad confunde, transmitiendo deliberadamente una falsa impresión. Por lo tanto, felicitar el horrible corte de pelo de un amigo o decirle a un acreedor que el cheque está en el correo ambos califican

Saxe señala que la mayoría de nosotros recibimos mensajes contradictorios sobre la mentira. Aunque estamos socializados desde el momento en que podemos hablar para creer que siempre es mejor decir la verdad, en realidad la sociedad a menudo fomenta e incluso recompensa el engaño. Llegue tarde a una reunión matutina en el trabajo y es mejor no admitir que se ha quedado dormido. "Te castigan mucho más de lo que lo harías si mientes y dices que estás atrapado en el tráfico", señala Saxe. Además, mentir es parte integral de muchas ocupaciones. Piense con qué frecuencia vemos que los abogados construyen teorías descabelladas en nombre de sus clientes o reporteros que se falsifican para obtener acceso a buenas historias.

Claro que te amo

La deshonestidad también impregna nuestras relaciones románticas, como es de esperar de los títulos de libros como 101 mentiras que los hombres dicen a las mujeres (Harper Collins), por el psicólogo de Missouri Dory Hollander, Ph.D. (La nominación de Hollander para el puesto # 1: "Te llamaré"). El ochenta y cinco por ciento de las parejas entrevistadas en un estudio de estudiantes universitarios de 1990 informaron que uno o ambos socios habían mentido sobre relaciones pasadas o indiscreciones recientes. Y DePaulo descubre que las parejas de citas se mienten entre sí en aproximadamente un tercio de sus interacciones, quizás incluso con más frecuencia de lo que engañan a otras personas.

Afortunadamente, el matrimonio parece ofrecer cierta protección contra el engaño: los cónyuges se mienten entre sí en "solo" alrededor del 10 por ciento de sus conversaciones principales. ¿Las malas noticias? Ese 10 por ciento solo se refiere a las mentiras típicamente menores de la vida cotidiana. Recientemente, DePaulo comenzó a mirar las mentiras "grandes" menos frecuentes que implican profundas traiciones de confianza, y descubre que la gran mayoría de ellas ocurren entre personas en relaciones íntimas. "Guardas tus grandes mentiras", dice, "para la persona más cercana a ti".

Pequeñas mentiras dulces

Aunque algunas mentiras producen fricción interpersonal, otras en realidad pueden servir como un tipo de lubricante social inofensivo. "Facilitan que las personas se lleven bien", dice DePaulo, y señala que en el estudio diario, una de cada cuatro mentiras de los participantes fue contada únicamente en beneficio de otra persona. De hecho, las mentiras "falsas positivas", aquellas en las que las personas fingen que les gusta alguien o algo más de lo que realmente les gusta ("Sus magdalenas son las mejores de todas"), son aproximadamente 10 a 20 veces más comunes que las mentiras "falsas negativas" qué personas fingen gustarle a alguien o algo menos ("Esa rata de dos caras nunca tendrá mi voto").

Ciertas culturas pueden dar especial importancia a estas mentiras "amables". Una encuesta realizada a los residentes de 31 centros para personas de la tercera edad en Los Ángeles reveló recientemente que solo la mitad de los coreanos estadounidenses de edad avanzada creen que a los pacientes diagnosticados con cáncer metastásico potencialmente mortal se les debe decir la verdad sobre su condición. Por el contrario, casi el 90 por ciento de los estadounidenses de ascendencia europea o africana sentían que los enfermos terminales deberían ser confrontados con la verdad.

No es sorprendente que la investigación también confirme que cuanto más cerca estemos de alguien, más probable es que las mentiras que les contamos sean altruistas. Esto es particularmente cierto para las mujeres: aunque los sexos mienten con la misma frecuencia, es más probable que las mujeres estiren la verdad para proteger los sentimientos de otra persona, informa DePaulo. Los hombres, por otro lado, son más propensos a mentir sobre sí mismos: la conversación típica entre dos hombres contiene aproximadamente ocho veces más mentiras egoístas que mentiras sobre otras personas.

Los hombres y las mujeres también pueden diferir en su capacidad de engañar a sus amigos. En un estudio de la Universidad de Virginia, los psicólogos pidieron a parejas de amigos del mismo sexo que intentaran detectar mentiras contadas por la otra persona. Seis meses después, los investigadores repitieron el experimento con los mismos participantes. Si bien las mujeres se habían vuelto un poco mejores para detectar las mentiras de sus amigos con el tiempo, los hombres no mostraron ninguna mejora, evidencia, tal vez, de que las mujeres son particularmente buenas para aprender a leer a sus amigos con mayor precisión a medida que se profundiza la relación.

Quien miente

Saxe cree que cualquier persona bajo suficiente presión, o con suficientes incentivos, mentirá. Pero en un estudio publicado en el Revista de Personalidad y Psicología Social, DePaulo y Deborah A. Kashy, Ph.D., de la Universidad Texas A&M, informan que los mentirosos frecuentes tienden a ser manipuladores y maquiavélicos, sin mencionar demasiado preocupados por la impresión que causan en los demás. Aún así, DePaulo advierte que los mentirosos "no siempre se ajustan al estereotipo de preocuparse solo por ellos mismos. Investigaciones posteriores revelan que las personas sociables y extrovertidas tienen un poco más de probabilidades de mentir, y que algunos rasgos de personalidad y físicos, especialmente la autoconfianza y el atractivo físico : Se ha relacionado con la habilidad de un individuo para mentir cuando está bajo presión.

Por otro lado, las personas con menos probabilidades de mentir son aquellas que obtienen puntajes altos en las escalas psicológicas de responsabilidad y aquellas con amistades significativas entre personas del mismo sexo. En su libro ¡Mentiras! ¡¡Mentiras!! ¡¡¡Mentiras!!! La psicología del engaño (American Psychiatric Press, Inc.), el psiquiatra Charles Ford, M.D., agrega a las personas deprimidas a esa lista. Sugiere que las personas en la depresión rara vez engañan a los demás, o se engañan a sí mismas, porque parecen percibir y describir la realidad con mayor precisión que otros. Varios estudios muestran que las personas deprimidas se engañan mucho menos que sus pares no deprimidos sobre la cantidad de control que tienen sobre las situaciones, y también sobre el efecto que tienen sobre otras personas. Investigadores como la psicóloga de la UCLA Shelley Taylor, Ph.D., incluso han citado tales hallazgos como evidencia de que una cierta cantidad de autoengaño, básicamente, mentirse a uno mismo, es esencial para la buena salud mental. (Muchos dramaturgos, incluidos Arthur Miller y Eugene O'Neill, parecen compartir la misma opinión acerca de decir la verdad. Muerte de un vendedor y El hombre de hielo vienePor ejemplo, las mentiras sostienen la vida: los héroes se convierten en figuras trágicas cuando sus mentiras son despojadas).

Detectando mentiras

Cualquiera que haya jugado cartas con un oponente con cara de póker puede apreciar lo difícil que es detectar a un mentiroso. Sorprendentemente, la tecnología no ayuda mucho. Pocos expertos muestran mucha confianza en las capacidades de detección de engaños del polígrafo o detector de mentiras. Geoffrey C. Bunn, Ph.D., psicólogo e historiador de polígrafo de la Universidad de York en Canadá, llega a describir el detector de mentiras como "un dispositivo de entretenimiento" en lugar de un instrumento científico. Creado alrededor de 1921 durante una de las primeras colaboraciones entre científicos y policías, el dispositivo se popularizó rápidamente por los titulares entusiastas de los periódicos y por el elemento de drama que otorgaba en las películas y novelas.

Pero el atractivo masivo no confiere legitimidad. El problema con el polígrafo, dicen expertos como Bunn, es que detecta el miedo, no la mentira; Las respuestas fisiológicas que mide, con frecuencia frecuencia cardíaca, conductividad de la piel y frecuencia respiratoria, no necesariamente acompañan a la deshonestidad.

"La premisa de un detector de mentiras es que se activa una alarma de humo en el cerebro cuando mentimos porque estamos haciendo algo mal", explica Saxe. "Pero a veces nos sentimos completamente cómodos con nuestras mentiras". Por lo tanto, la mentira de un criminal puede pasar desapercibida si no tiene miedo de contarla. Del mismo modo, una declaración verdadera de un individuo inocente podría malinterpretarse si la persona tiene suficiente miedo a las circunstancias del examen. Según Saxe, la investigación mejor controlada sugiere que los detectores de mentiras se equivocan a un ritmo del 25 al 75 por ciento. Quizás es por eso que la mayoría de los tribunales estatales y federales no permitirán la "evidencia" del polígrafo.

Algunos estudios sugieren que las mentiras se pueden detectar por otros medios que no sean un polígrafo, al rastrear las dudas o cambios en el habla, por ejemplo, o al identificar varios hábitos de adaptación nerviosa como rascarse, parpadear o inquietarse. Pero la mayoría de los psicólogos están de acuerdo en que la detección de mentiras está destinada a ser imperfecta. Aún así, los investigadores continúan investigando nuevas formas de detectar mentiras. Mientras estudiaba cómo los patrones del lenguaje se asocian con las mejoras en la salud física, James W. Pennebaker, Ph.D., profesor de psicología en la Universidad Metodista del Sur, también comenzó a explorar si la elección de palabras de una persona era un signo de engaño. Al examinar los datos recopilados de un programa de análisis de texto, Pennebaker y su colega de SMU, Diane Berry, Ph.D., determinaron que hay ciertos patrones de lenguaje que predicen cuando alguien es menos honesto. Por ejemplo, los mentirosos tienden a usar menos palabras en primera persona como yo o mi, tanto en el habla como en la escritura. También son menos aptos para usar palabras emocionales, como dolor o enojo, palabras cognitivas, como entender o darse cuenta, y las llamadas palabras exclusivas, como pero o sin, que distinguen entre lo que está y lo que no está en una categoría.

No culpable

Si bien la imagen de la mentira que ha surgido en los últimos años es mucho más favorable que la sugerida por su estado bíblico de "no debes", la mayoría de los mentirosos siguen estando al menos algo en conflicto sobre su comportamiento. En los estudios de DePaulo, los participantes describieron conversaciones en las que mintieron como menos íntimas y agradables que los encuentros veraces, lo que sugiere que las personas no están completamente a gusto con sus engaños. Eso puede explicar por qué es más probable que las falsedades se cuenten por teléfono, lo que proporciona más anonimato que una conversación cara a cara. En la mayoría de los casos, sin embargo, cualquier angustia mental que resulta de decir una mentira cotidiana se disipa rápidamente. Quienes participaron en el estudio del diario dijeron que volverían a contar el 75 por ciento de sus mentiras si se les diera una segunda oportunidad, una posición sin duda reforzada por su tasa de éxito generalmente alta. Solo alrededor de una quinta parte de sus falsedades fueron descubiertas durante el período de estudio de una semana.

Ciertamente, cualquiera que insista en condenar todas las mentiras debe reflexionar sobre lo que sucedería si pudiéramos saber con certeza cuándo nuestra familia, amigos, colegas y líderes gubernamentales nos estaban engañando. Es tentador pensar que el mundo se convertiría en un lugar mejor cuando se eliminen los engaños que parecen interferir con nuestros intentos de comunicación o intimidad genuinas. Por otro lado, tal vez nuestras vidas sociales colapsarían bajo el peso de la implacable honestidad, con verdades reveladas que destruirían nuestra capacidad de conectarnos con los demás. La ubicuidad de la mentira es claramente un problema, pero ¿querríamos eliminar todas nuestras mentiras? Seamos honestos.