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Crisis U | Psicología Hoy

Crisis U | Psicología Hoy

Por Hara Estroff Marano, publicado 1 de septiembre de 2015 – última revisión el 10 de junio de 2016

Eran las 3:18 de la mañana. El dormitorio estaba en silencio. Alyssa se había hundido en el suelo, no lejos de su cama. El primero en golpear fue un tsunami de náuseas. Entonces su corazón comenzó a galopar; ella pensó que podría explotar. Su aliento llegó en jadeos staccato. Y sus brazos temblaron tan implacablemente que le tomó minutos escribir: "Mi … novio … está … rompiendo … conmigo … mi … vida … apesta … yo … apesta … yo … siento … como … matarme … a mí mismo".

Ya sea que las publicaciones problemáticas de Facebook o los gritos de media noche a servicios de apoyo independientes como Crisis Text Line, tales mensajes, junto con las ausencias de clase, la escritura perturbadora en las tareas del curso o las amenazas directas al profesorado, sean un nuevo núcleo común de la vida universitaria. , donde los estudiantes en un estado mental frágil, como Alyssa, pueden ser vistos por los comités de Estudiantes de Preocupación y canalizados para recibir ayuda. Para un número creciente de estudiantes en todo Estados Unidos, la desilusión ahora se convierte en angustia y pensamientos suicidas. Al carecer de cualquier medio de regulación emocional y criados generacionalmente en la inmediatez de satisfacer las necesidades, no conocen un terreno psíquico medio: la mera frustración los catapulta a la crisis.

"Los problemas son más urgentes que nunca", dice Philip Meilman, profesor de psicología en la Universidad de Georgetown y director de su centro de asesoramiento del campus. Cuando tomó su primer puesto después de obtener su doctorado hace cuatro décadas, dice, los centros de asesoramiento vieron principalmente a los universitarios luchando con problemas de desarrollo: nostalgia, rupturas de relaciones, falta de dirección de la vida. "Eso no es lo que vemos hoy", informa. "Los estudiantes tienen preocupaciones más abrumadoras:" estoy cortando "," soy anoréxico "," soy suicida "," soy alcohólico "," soy bipolar "o sus combinaciones". Los problemas de desarrollo no han desaparecido, solo están enmascarados por una agitación más apremiante.

A nivel nacional, el 22 por ciento de los universitarios ahora buscan terapia o asesoramiento cada año, informa Daniel Eisenberg, un economista de la Universidad de Michigan cuyo estudio Healthy Minds Study realiza un muestreo anual de 160,000 estudiantes en todo el país. El número de personas que reciben asesoramiento varía de un campus a otro dependiendo de su cultura: 10 por ciento en algunas escuelas grandes, casi 50 por ciento en algunas pequeñas y privadas. La cifra ha estado creciendo constantemente durante dos décadas y no muestra signos de desaceleración.

Los educadores sostienen que los estudiantes llegan a la universidad psíquicamente agotados por crear carteras de excelencia, preparados para desmoronarse ante la primera decepción significativa que encuentran. Según Benjamin Locke, director asociado de servicios clínicos en Penn State, uno de cada tres estudiantes ahora comienza la universidad con un diagnóstico previo de trastorno mental. El estrés académico o social, las sesiones nocturnas de hacinamiento, cualquier interrupción de la rutina en el entorno del campus más suelto que el hogar pueden afectar su estabilidad.

Fotografía de Adam Levey

El diez por ciento de los que buscaban servicios en 2014 había sido hospitalizado previamente por problemas de salud mental, dice Locke, quien como jefe del Centro de Salud Mental Colegiada (CCMH) compila un informe anual que resume los datos de admisión del centro de asesoramiento de más de 100,000 estudiantes en 140 escuelas. El estudio Healthy Minds de Eisenberg indica que el 19 por ciento de todos los estudiantes universitarios toman regularmente medicamentos psicotrópicos: antidepresivos, ansiolíticos y estimulantes como Adderall.

La angustia en el campus toma una variedad de formas, pero de lejos la principal preocupación en 2015 es la ansiedad: el 54 por ciento de todos los estudiantes universitarios informan que sienten una ansiedad abrumadora, en comparación con el 46.4 por ciento en 2010, según la última encuesta semestral realizada por el Colegio Americano. Asociación de salud. Ese no fue siempre el caso.

Hasta hace poco, la ansiedad competía con la depresión incapacitante y los problemas de relación. Pero hace unos cinco años, los psicólogos del campus están de acuerdo, la ansiedad comenzó a superar otras preocupaciones. Y cada año aumenta la brecha, dice Micky Sharma, directora de orientación estudiantil en la Universidad Estatal de Ohio y presidenta de la Asociación de Directores de Centros de Orientación de Universidades y Universidades. “Para el 47 por ciento de los clientes que buscan asesoramiento, que está disponible en siete idiomas, la ansiedad es la queja principal. Los estudiantes se sienten abrumados. No pueden manejarlo ". En la última encuesta de estudiantes de la Universidad de Cornell, el 38 por ciento de los estudiantes universitarios dijeron que no habían podido funcionar académicamente durante más de una semana. La ansiedad es un subproducto del pensamiento, pero es incapacitante sin la capacidad de aplicar habilidades de pensamiento crítico a las reacciones emocionales.

La angustia ha afectado durante mucho tiempo a aquellos en edad universitaria; pero una vez tuvo un reparto intelectual, existencial. Ahora es principalmente emocional. Según algunos juegos psíquicos, los dilemas comunes de la vida se han convertido en trastornos mentales.

Todos están de acuerdo: gran parte de la ansiedad está impulsada socialmente. "Los estudiantes se sienten ineptos acerca de las relaciones románticas", observa David Wallace, jefe de asesoramiento de la Universidad de Missouri. Los estudiantes tienen dificultades para establecer relaciones, manejar conflictos dentro de ellos y rupturas duraderas. La angustia siempre es hiperactiva y se extiende a casi todas las áreas de la vida.

La autolesión es un elemento básico de la vida en el dormitorio, y Eisenberg descubre que casi uno de cada cinco estudiantes se dedica a cortar, quemar u otra forma de automutilación. Según el estudio de 2014 CCMH, el 24 por ciento de los estudiantes se lesionan deliberadamente sin la intención de suicidarse. El número aumenta lentamente, frente al 21 por ciento en 2008.

Los expertos encuentran difícil determinar por qué. Puede ser que al carecer de la capacidad de regularse emocionalmente, los estudiantes sientan las cosas especialmente intensamente, más allá de su capacidad de articular sus sentimientos. En general, dice Paul Grayson, jefe de consejería del Marymount College de Nueva York, "hay más actuación por angustia". Las cohortes anteriores estaban más atormentadas internamente ”.

Fotografía de Adam Levey

Anomia en el Salón de los Espejos

Los estudiantes llegan a la universidad no solo en una era de altas expectativas generales de éxito, sino que han alimentado sus propias esperanzas durante casi dos décadas; Casi todo en su vida se ha orientado a la universidad, o al menos a ingresar. Cuanto más selectiva es la universidad, más estudiantes llegan con sentimientos de insuficiencia, temerosos de que su admisión sea un error administrativo. Habiendo tenido, o se les ha permitido tener, pocas decepciones en sus vidas sobreparentadas y sobreprotegidas, muchos no han aprendido a manejar las dificultades. En ausencia de habilidades para disipar la desilusión, la dificultad se convierte en catástrofe.

Además, las vidas ahora se presentan públicamente, despojadas de la ansiedad que se agita debajo. "Es generacional", dice un estudiante de la Universidad de Brown. “Estamos obsesionados con las redes sociales. Pero aumenta el factor de comparación ". En una escuela con tantos estudiantes talentosos, dice, casi todos están atrapados en una autoevaluación negativa, atrapados en una sala de espejos. La conexión social es tan necesaria como el aire para la salud. Pero "tenemos que reconocer que ahora tiene un lado oscuro", dice Gregory Eells, director del centro de asesoramiento del campus de la Universidad de Cornell.

El lado oscuro se enfocó con el suicidio de Madison Holleran en 2014. Un atleta estrella en la escuela secundaria, Holleran había aceptado una oferta de la Universidad de Pensilvania para correr. Pero como muchos estudiantes de primer año en universidades competitivas, tuvo problemas para adaptarse a una escuela llena de sobresalientes, aunque logró un promedio de calificaciones de 3.5 en su primer semestre.

Ella era, a todas luces, una perfeccionista, no acostumbrada a tropiezos o incluso a confusión. Todavía tenía que tener la habilidad de equilibrar el trabajo escolar y la capacitación; la hacía profundamente infeliz, temerosa de fracasar. Existían las expectativas de adorar a los padres, sin mencionar los suyos. Sus amigos de la secundaria, dispersos en las universidades, todos parecían muy felices en Facebook. Y a los estudiantes superiores de Penn que siguió en Instagram: sus vidas eran tan perfectas. No podía superar el fuerte contraste entre sus imágenes y su realidad interior.

Una semana después del comienzo de su segundo semestre (el regreso de los descansos es ahora el momento más cruel para la salud mental de los estudiantes), Holleran dio un salto corriendo sobre una barrera y salió del techo de un estacionamiento en Filadelfia. "Ya no sé quién soy. molesto. molesto. tratando ", dijo la nota que dejó en su dormitorio. "Lo siento. Te amo … perdón de nuevo … perdón de nuevo … perdón de nuevo … ¿Cómo sucedió esto? Un día parecía feliz, al día siguiente parecía triste, y al día siguiente estaba muerta, dijo una de sus hermanas.

Perturbador como siempre, y especialmente trágico en el umbral de la edad adulta, el suicidio sigue siendo raro entre los universitarios, aproximadamente uno de cada 10.000 estudiantes. El suicidio es aún más raro entre los atletas universitarios. Pero la muerte de Penn, una de un grupo de cuatro ese año, es emblemática de la nueva constelación de fuerzas que está causando estragos en las psiques ya frágiles de los estudiantes de hoy, y refleja una creciente preocupación sobre cuán vigilantes deberían ser las comunidades universitarias. Las políticas obligatorias de licencia de estudiante y las prácticas de notificación a los padres, que potencialmente violan los requisitos federales de privacidad, son temas polémicos en los campus de hoy.

"El suicidio de Holleran es una historia de advertencia", dice Brian Tompkins, director deportivo asociado de Yale. “Nuestro campus está lleno de personas que tienen sus problemas. Todos la malinterpretaron tan profundamente. Instagram es una cuenta en vivo de lo que está sucediendo. Pero socava a los estudiantes al resaltar cuán normales e incluso felices son los demás en contraste con uno mismo; refuerza el aislamiento ".

En los Ivies y otras escuelas de élite, pobladas principalmente por aquellos de una banda estrecha del espectro de logros, "la debilidad tiene que ser invisible", dice un estudiante de Princeton. "Tienes que salir como infalible en todos los dominios y parecer excelente sin esfuerzo". Los estudiantes de Penn hablan abiertamente del fenómeno como una "cara de Penn", aunque su ligereza no hace que sea más fácil de descifrar.

La mayoría de los estudiantes que llegan a la universidad hoy están muy orientados a los logros y han crecido con la competencia. La competitividad es importante para la salud mental, dice Julie Posselt, profesora asistente de educación en la Universidad de Michigan, pero de maneras claramente sorprendentes. No es la selectividad de la escuela lo que importa. De hecho, al analizar los datos de más de 40,000 estudiantes universitarios en el Estudio Healthy Minds, descubrió que la ansiedad es más frecuente en instituciones que son menos selectivas con respecto a las admisiones.

Lo que está relacionado con la angustia es cuánta competencia enfrentan los estudiantes en sus clases. Por supuesto, cierta competitividad es buena, un estímulo a la excelencia, pero hay un umbral en el que comienza a tener efectos psicológicos negativos y cambia la motivación del aprendizaje al rendimiento. "Depende de cómo el profesor dirige la clase", dice Posselt. "¿Cuánta ansiedad de rendimiento de prueba a prueba hay?" Tales prácticas como calificar en una curva, por ejemplo, exageran pequeñas diferencias en el alto rendimiento y enfrentan a los estudiantes entre sí. "La competitividad percibida aumenta en un 40 por ciento las probabilidades de detectar positivamente la depresión", encuentra Posselt. "Los estudiantes que informaron que sus clases eran" muy competitivas "tenían un 70 por ciento más de probabilidades de tener un resultado positivo de ansiedad".

Aquí está el truco: si los estudiantes sintieron que sus compañeros de clase eran más compañeros de equipo que rivales, más colaborativos que feroces, se libraron de los efectos negativos para la salud mental de la competencia. "El apoyo entre pares mitiga el efecto de la competitividad". Desafortunadamente, señala Posselt, mientras más universidades estén en sintonía con su clasificación de estatus, "menos probable es que aborden los efectos de la competencia".

Fotografía de Adam Levey

Sexo, drogas y rock'n'roll

No se equivoquen: beber ha sido durante mucho tiempo parte de la vida del campus. Pero beber se ha movido más allá de la cerveza al licor fuerte, que es un elemento básico de la vida en el campus que más de una docena de universidades, desde Alabama hasta Wisconsin, licencian su logotipo a Kraft, el fabricante de Jell-O, para comercializar moldes con emblemas en relieve para hacer sabrosos disparos

Y beber ahora está particularmente dirigido a objetivos. En los "viejos tiempos", beber se hacía con un espíritu general de euforia, observa Lee Keyes, director de asesoramiento del campus de la Universidad de Alabama. "Hoy apunta a la destrucción de la conciencia. Eso es un reflejo del grado de ansiedad de los estudiantes de hoy, especialmente en entornos sociales ".

Una encuesta de 2013 realizada por 34th Street Magazine, el brazo artístico y cultural de Penn’s Pensilvania diaria, reveló que el 71 por ciento de los estudiantes de Penn se emborrachan al menos una vez en la universidad; El 28 por ciento se emborracha al menos una o dos veces al mes. Para el 24 por ciento de los estudiantes, el objetivo es desmayarse. Es un mundo invertido en el que se desmaya el camino hacia el placer.

"Al final de la semana, todos recurrimos al alcohol", dice un estudiante de la Ivy League. “Y bebemos para aplastarnos. Trabajamos duro durante la semana. Quiero distanciarme de mi trabajo y mis problemas. El objetivo es soltarse por una noche ". Además, "las personas sienten que pueden hablar más con los demás si se muestran borrachos. Si estás sobrio, sientes que quizás no te diviertas tanto ".

Una gran parte del cambio, dice Tompkins de Yale, es que "los estudiantes confunden el placer con la felicidad. Y persiguen el placer en tal exceso que termina haciéndolos menos felices. Pensar que saben cómo encontrar placer los lleva al alcohol, lo que los lleva a situaciones sexuales ocasionales que se vuelven problemáticas ”.

Los jugadores en este drama contemporáneo son el enorme estrés que los estudiantes perciben ahora; la bebida y especialmente el consumo excesivo de alcohol que es una parte aceptada de la vida del campus; el aumento de la condición de la mujer, incluidos los cambios en la proporción de género en el campus; la naturaleza de las citas en el siglo 21; y las ventajas y desventajas del sexo casual.

"La droga de violación número uno es el vodka", dice Holly Rider-Milkovich, directora del programa de prevención y concientización sexual de la Universidad de Michigan. “El vodka es barato. Puede beber menos y emborracharse más rápido, lo cual es preocupante para las mujeres: minimiza la ingesta de calorías ".

Los estudiantes a menudo son plenamente conscientes de los riesgos de mezclar alcohol con sexo. "Luchamos con las relaciones", dice el estudiante de Brown. "Es especialmente difícil para las mujeres. Muchas mujeres estudiantes quieren respeto y una relación estable. Pero creen que conectar es lo que haces. Luego se deprimen. Te levantas un sábado por la mañana y te sientes vacío, lamentando lo que hiciste la noche anterior ".

Tampoco los hombres son necesariamente bien servidos por la conexión. "No parece una interacción adecuada para ninguno de los dos". dice Barbara Thomas, jefa de asesoramiento de la Universidad de San Francisco. "No es profundamente satisfactorio. Ninguno sabe cuál es la relación ". Además, la aplicación de citas Tinder se usa en muchos campus. "Le envías un mensaje de texto a un hombre a la 1 de la madrugada. Él le responde:" ¿Por qué no vienes? "Te vas a casa con alguien de quien no sabes mucho". La mayoría de las conexiones ocurren durante el primer año, señala el estudiante de Brown. Los estudiantes mayores tienden a establecerse más en las relaciones.

Pero si el sexo es más fácil de conseguir, las relaciones comprometidas son más difíciles de conseguir. Ahora hay 60 mujeres por cada 40 hombres en el campus. Las escuelas altamente selectivas mantienen un mayor equilibrio de género; simplemente tienen un grupo más profundo de machos para extraer. Pero la distorsionada composición de género de la vida universitaria, creen muchos psicólogos, también cambia las relaciones a los términos de los hombres.

Las mujeres en el campus sienten cada vez más que están en un lugar sexual insostenible. "Las mujeres en mi campus están más juntas que los hombres, física y psicológicamente", dice la estudiante de Brown. "Están en forma. Se centran en la apariencia. Son más hábiles socialmente. Los chicos funcionan como lo hicieron en la escuela secundaria ". El antropólogo de la Universidad de Emory, Melvin Konner, está de acuerdo. "Los niños y los hombres están tambaleándose por la conmoción de que las mujeres los superen", dice. Según las matemáticas clásicas de género, la escasez de hombres adecuados favorece su elección. Eso también alimenta las relaciones casuales, que dan lugar a tanta angustia en las relaciones.

Hasta cierto punto, las mujeres están en apuros. Con las ambiciones desatadas, muchos ponen el romance serio en espera, observa Grayson de Marymount. Conectarse parece una acción de retención viable. "Los problemas surgen", explica, "cuando los estudiantes piensan que no quieren vínculos, pero resulta que no es así como se sienten".

Los científicos sociales debaten si la relación de género cambiante también promueve la violación. Lo que no está en debate es que la mala conducta sexual es provocada por el cóctel de consumo excesivo de alcohol, la disminución de las habilidades sociales y la prevalencia del arrepentimiento sexual. "Escucho mucho sobre las interacciones arrepentidas", dice Thomas. “Muchos encajarían en la definición legal de violación conocida. A menudo soy la persona que lo etiqueta para los estudiantes ". Sexo post facto.

La ley federal exige que las universidades investiguen todas las denuncias de violación. Pero lo que sigue es, por lo general, un desastre insatisfactorio, porque es imposible para las universidades, cualquiera, en realidad, arbitrar cuando las relaciones emocionales empeoran. O para ver claramente a través de la neblina alcohólica que rodea tantos incidentes. Las víctimas y los acusadores se demandan entre sí y en las universidades, y pocas estudiantes creen que las universidades examinan los problemas con el objetivo de sus mejores intereses. "Las universidades podrían ser más honestas", dice un estudiante. "Las decisiones de no procesar a los perpetradores son a menudo una forma de administrar las estadísticas". Rider-Milkovich dice sin rodeos: "Las respuestas del sistema no siempre tienen en cuenta el bienestar de los estudiantes".

Nadie sabe con certeza cuán común es la mala conducta sexual en los campus universitarios. En una encuesta reciente, el 11 por ciento de los estudiantes de la Universidad de Michigan informaron alguna forma de conducta sexual no consensuada: tocar, besar, acariciar, penetrar. El problema es altamente incendiario.

A Rider-Milkovich le preocupa que los estudiantes consuman alcohol para facilitar la expresión sexual, por lo que está probando una campaña para informarles que "no es necesario que te molesten para expresar interés". Si pudiera enseñarles a los estudiantes una cosa, dice, es identificar y expresar lo que quieren en una relación. Los talleres de Relación Remix ahora ofrecidos a estudiantes de primer año en residencias universitarias hacen exactamente eso.

La sala

Paso a paso bien intencionado, los campus se están transformando en algo más parecido a las salas de salud mental que las ciudadelas de aprendizaje. Las universidades ya son el mayor empleador de psicólogos en el país. Pero ahora, el personal y los administradores de todos los ámbitos de la vida del campus están reclutados en el negocio, sujetos a capacitación sobre cómo detectar a los estudiantes que podrían causar problemas, a ellos mismos oa otros.

Tompkins de Yale informa que los entrenadores ahora pasan tanto tiempo calmando los sentimientos heridos de los pocos atletas que no hacen un equipo de viaje como lo hacen preparándose para la competencia, la mayoría que hace el corte. "El enfoque ahora es cómo no dañar el frágil estado emocional de los estudiantes o su vulnerable sentido de sí mismos", dice Tompkins. "La fuerza del ego es tan escasa que incluso ante la evidencia objetiva del rendimiento atlético reciente —metraje de video— dicen:" No puede ser mi culpa, porque nada ha sido mi culpa. Debe ser el entrenamiento "." Los días del entrenador como una persona con un silbato y un portapapeles se han ido ", señala Tompkins. "Ahora somos cuidadores compasivos".

A medida que las universidades atienden sus cargos, algunas intervenciones de hecho favorecen la fragilidad psíquica que está transformando la vida del campus. Mucho se ha hecho de las "advertencias de activación", intentos de proteger a los estudiantes del material que podría reavivar los recuerdos del trauma u ofender las vulnerabilidades, en cuyo caso pueden retirarse a las "habitaciones seguras" designadas. En Rutgers, un estudiante citó la "narrativa inquietante" de "inclinaciones suicidas" en Virginia Woolf La señora dalloway, la "violencia sangrienta misógina" en El gran Gatsby, y más. Los estudiantes de los campus de la Universidad de California en Santa Bárbara a la Universidad George Washington han pedido tales advertencias, y las escuelas han cumplido desarrollando políticas oficiales sobre ellos.

Las mejoras en el estilo de vida también son populares: en Cornell, una escuela conocida por su cocina universitaria, los chefs prepararán a los estudiantes bocadillos sin gluten a cualquier hora. Luego está el "día del cachorro", un evento ahora común en los campus estadounidenses, destinado a aliviar el estrés durante las finales. Los administradores hacen arreglos para que los residentes locales o refugios de animales proporcionen cachorros para que los estudiantes puedan acariciar. Dos mil estudiantes se presentaron en uno de esos eventos en UC Davis, la segunda reunión más grande allí por cualquier causa en los últimos años. "Proporciona la comodidad de algo que normalmente obtienes solo en casa", dice un estudiante.

Tales gestos simplemente infantilizan a los estudiantes, dice Eells. “Las universidades compiten por los estudiantes y los atienden como consumidores, en lugar de desafiarlos. Le roban a los estudiantes un sentido de eficacia ".

Liberación

A pesar de toda la fragilidad y mimos, pocos de los que tienden a la angustia recurrente de los estudiantes piensan que están inherentemente perturbados. "Me preocupa que todo esté patologizado", dice Wallace de Missouri. Incluso los estudiantes cuyas crisis merecen etiquetas de diagnóstico y recetas pueden aprender habilidades de afrontamiento de por vida. "Estamos sacando a las personas del río cuando necesitamos detenerlas río arriba".

Sacudido por un grupo de suicidios en 2010, Cornell presentó un plan estratégico declarando que ahora es "la obligación de la universidad" ayudar a los estudiantes a aprender habilidades para la vida, dice Eells. Las universidades tendrán que pasar de proteger a los estudiantes del daño imaginado a hacerlos psicológicamente más fuertes, algo que muchos padres no han asumido.

Fotografía de Adam Levey

Y así, "resiliencia" se ha convertido en la palabra du jour en los campus de todo el país. Algunas personas preocupadas, como Steven Brown, director de asesoramiento del campus de la Universidad Estatal del Este de Tennessee, han creado sus propios cursos de cosecha propia para enseñar a los estudiantes las habilidades emocionales que creen que los salvarán de su ser desregulado. Todos los estudiantes que ingresan a Penn State toman un curso de salud mental en línea antes de llegar al campus. Los estudiantes entrantes en el estado de Washington pueden enfocarse en el uso de sustancias y la toma de decisiones sexuales en los talleres de Alcohol, Sexo y Verificaciones de la realidad. Harvard se dirige más a los académicos. Ha creado un sitio web, The Success-Failure Project, específicamente para que los estudiantes sepan que el mundo no se acaba si se equivocan; presenta historias de estrellas de la facultad que tropezaron o fueron rechazadas en el camino. El reconocido genetista George Church, por ejemplo, relata que repitió noveno grado y abandonó a Duke. Pero nadie sabe cuáles son los ingredientes esenciales para un programa que permitirá a los estudiantes prosperar.

Es por eso que todos tienen sus ojos en Elizabeth Gong-Guy, ex directora de asesoramiento del campus, recientemente ascendida a un nuevo puesto, directora ejecutiva de resiliencia estudiantil en UCLA, la escuela más grande (42,000 estudiantes) en el sistema de educación superior más grande (190,000 estudiantes) en los EE. UU. Como zar de la resiliencia, Gong-Guy está encargado de formular y probar programas para restaurar a una generación de estudiantes criados para creer que el fracaso no es una opción, la capacidad de hacer frente a las decepciones y deshacer el daño causado por una generación de adultos bien intencionados.

"Veo que los estudiantes luchan cada vez más para superar la educación superior", dice Gong-Guy. “Muchos provienen de familias donde no se les ha permitido desarrollar tolerancia al estrés. Parte del manejo de sus propias emociones se retrasa en el desarrollo. Y ahora tienen que enfocarse en ellos mientras también funcionan a un alto nivel académico ". Independientemente de lo que haga el programa, abordará las habilidades de comunicación, resolución de conflictos, negociación de diversidad y espiritualidad, así como la regulación de las emociones y la tolerancia a la angustia.

¿Quiénes son los fuertes?

Es posible que los mejores modelos de resiliencia ya existan en el campus, aunque los funcionarios de la universidad aún no los reconocen como tales. Son los más de 5 millones de universitarios de primera generación, muchos de familias inmigrantes, algunos tan pobres que no pueden pagar los libros de texto. Han soportado la falta de vivienda, el hambre y otras dificultades desconocidas para sus 16 millones de pares, y aún así lograron llegar a la universidad, generalmente sin mucho aporte de los padres y, a menudo, sin la orientación de ningún adulto.

Hung Pham es uno de ellos. Hijo de inmigrantes vietnamitas, creció en Vallejo, California, una ciudad tan marginal económicamente que se declaró en bancarrota en 2008. Para Pham, eso significaba que no había computadoras, libros de texto rotados con otra escuela y pocos cursos de AP.

Llegó a Yale en el otoño de 2011 sintiéndose "poco preparado, desfavorecido, desfavorecido y avergonzado de mi pasado". No sabía cómo pedir ayuda, ni siquiera sabía que podía hacerlo. "Realmente no sabía cómo escribir un ensayo. No sabía que Yale tiene un centro de escritura ", recuerda.

Se especializó en historia del arte y tomó la carga completa de cursos premeditados, también, porque tiene la intención de ser médico, y trabajó como técnico médico de emergencia para enviar dinero a casa. En el otoño de su segundo año, trabajaba 19 horas a la semana, el límite de Yale, California había cortado los cupones de alimentos de su familia y había tres hermanos en casa, y estaba perdiendo tracción en el más difícil pero necesario de los cursos premed, la química orgánica. .

“Fue la parte más oscura de mi vida. Realmente necesitaba hacerlo bien en esa clase ”, recuerda. “Estaba poniendo mucho esfuerzo en los conjuntos de problemas, pero la noche anterior a cada prueba, trabajé un gran turno. El día antes de la final, le dije a mi profesor que no creía que valiera la pena tomar el examen. Se puso de pie, me estrechó la mano, dijo: "Te respeto por todo lo que estás haciendo" y me dejó abandonar su curso ". Pham estaba asombrado. "Aquí estaba este hombre blanco en esta institución hecho por personas blancas para personas blancas que apoyaban mi decisión de abandonar su propio curso y estaban orgullosos de mí por hacerlo".

La explosión completa de la iluminación no llegó hasta bien entrado el semestre final. Durante un fin de semana de fines de invierno, la Universidad de Brown organizó el primer 1vyG, una conferencia de estudiantes universitarios de primera generación; vinieron más de 200. En un taller, Pham escuchó que las dificultades que soportó podían verse como un activo, que la adversidad había generado una variedad de habilidades dignas de currículum: valor, ingenio, autosuficiencia, incluso saber cómo lavar su propia ropa.

"Me pareció impactante", dice Pham. “La mayoría de las conversaciones sobre estudiantes de primera generación se basan en el déficit. Se centran en lo que falta, cuáles son los agujeros que se deben llenar. Siempre se trata de lo que no está allí. Y eso nunca es enriquecedor ", especialmente en un campus dominado por la tradición y el privilegio. Por supuesto, no estaba tan preparado como sus compañeros para las discusiones sobre Marx y Kant. "Pero mi ética de trabajo me ayudó a ponerme al día". La visión de Pham de sí mismo se transformó. "Ahora me doy cuenta de que tengo habilidades valiosas que otros no tienen".

No es que los estudiantes de primera generación pasen por la universidad. Pero tienen sus puntos fuertes, generalmente ocultos incluso de sí mismos en una atmósfera que destaca sus debilidades.

Pham no es el único que cambia su pensamiento sobre quiénes son los resistentes. Esta es la forma en que un alto ejecutivo de una de las principales casas de banca de inversión de los Estados Unidos lo expresa: "Contrato a muchos niños, y no contrataré más a los" niños elegantes ". Ahora contrato solo a los hijos de inmigrantes. No tenían padres interfiriendo por ellos. Son buenos para resolver las cosas. Tenían que aprender a hacer frente por su cuenta ".

Y, sin embargo, al concentrarse tan intensamente en sus deficiencias y ver solo la necesidad de remediar lo que falta, las universidades logran robarles a esos niños una visión positiva de sí mismos. Como si se necesitaran más pruebas de que quienes significan lo mejor para los jóvenes de Estados Unidos pueden terminar sacando lo peor de ellos.

Este es un diploma ficticio; cualquier parecido con una institución real no es intencional. Foto de Adam Levey.

Cómo los estudiantes (y el resto de nosotros) no entienden el estrés

Cualquiera que sea la fractura psíquica colegiada, el precipitante es siempre el estrés, en realidad, la percepción del estrés. En ausencia de habilidades básicas de afrontamiento, todo es estresante. Aun así, el estrés no siempre es lo que es tan bueno como parece. No es que los académicos se hayan vuelto más estresantes, como lo indica el tiempo dedicado a estudiar o la inflación de calificaciones. La calificación típica en Harvard es ahora una A, por encima de C + hace 50 años; El promedio de calificaciones en la Universidad de Virginia ha aumentado de 3.06 a 3.29 en los últimos 21 años. Pero los estudiantes hablan más sobre el estrés. Es la nueva insignia de asistencia a la universidad.

Los estudiantes universitarios consideran principalmente el estrés como una plaga. En general, se alienta a los estadounidenses a ver el estrés como uno de nuestros principales problemas de salud, una fuente no solo de dolores de cabeza y presión arterial alta, sino también de diabetes y depresión. La psicóloga de Stanford, Alia Crum, ha reunido evidencia de que toda la alarma crea una mentalidad de que el estrés es negativo, lo que paradójicamente da lugar a sus efectos nocivos en la mente y el cuerpo.

Hay una gran cantidad de investigaciones que demuestran que el estrés mejora el rendimiento cognitivo: enfoca la atención, acelera el procesamiento cognitivo y permite que la mente absorba cantidades de información nueva. Hace que la experiencia sea más destacada, agregando un sentido de significado y fuente de aprendizaje, crecimiento y progreso. Después de todo, la activación psicofisiológica conocida como la respuesta al estrés se ha conservado a través de la evolución para ayudarnos a cumplir con las demandas impredecibles que la vida nos presenta.

El trabajo de Crum descubre que las personas que ven el estrés como un desafío para mejorar reclutan un conjunto de emociones positivas. Esas emociones positivas les permiten participar en actividades exigentes sin experimentar los efectos debilitantes del estrés en los sistemas del cuerpo; rompen la reactividad del cortisol. Lo que es más, el estrés en realidad los envalentona, motivándolos a enfrentar y participar en desafíos, no huir de ellos.

Crum y sus colegas desarrollaron un video de tres minutos que explica el valor del estrés y lo probaron en los empleados de una importante empresa financiera. En el Revista de Personalidad y Psicología Social, informan que es posible cambiar las creencias sobre el estrés con bastante facilidad, y hacerlo conlleva mejoras en el funcionamiento psicológico y el rendimiento laboral.

Pero en un mundo de muchas distracciones y pocas habilidades de afrontamiento, una visión extrema del estrés puede ser el estímulo que algunos estudiantes necesitan: "Puede ayudarlo a concentrarse", dice un estudiante de Princeton. "Es casi como una droga. Lo usa y le gustan los resultados, por lo que sigue cargando cosas para aumentar la presión, aunque puede llegar al punto de carga. Es una espada de doble filo ".

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