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10 maneras en que nos equivocamos

En estos días, parece que todo es arriesgado, y la preocupación en sí misma es mala para su salud. Cuanto más aprendemos, menos parecemos saber, y si algo nos pone ansiosos, es incertidumbre. Al mismo tiempo, vivimos vidas más largas y saludables. Entonces, ¿por qué se siente como si la lechuga fuera a atraparnos?

El cerebro humano está exquisitamente adaptado para responder al riesgo: incertidumbre sobre el resultado de las acciones. Frente a un precipicio o un depredador, el cerebro está sesgado para tomar ciertas decisiones. Nuestros prejuicios reflejan las elecciones que mantuvieron vivos a nuestros antepasados. Pero todavía tenemos que desarrollar respuestas igualmente efectivas a las estadísticas, la cobertura de los medios y los políticos que temen. Durante la mayor parte de la existencia humana, los canales de noticias de 24 horas no existían, por lo que no tenemos atajos cognitivos para lidiar con nuevas incertidumbres.

Aún así, la incertidumbre nos desequilibra, nos lanza a la ansiedad y produce una serie de distorsiones cognitivas. Incluso dilemas menores como decidir si comprar un teléfono celular (¿cáncer cerebral versus morir en la carretera porque no se puede pedir ayuda?) Pueden ser intolerables para algunas personas. Y aunque las emociones son críticas para tomar decisiones racionales, fueron diseñadas para un mundo en el que los peligros toman la forma de depredadores, no de contaminantes. Nuestras emociones nos empujan a hacer juicios rápidos que alguna vez fueron sensatos, pero que ya no lo son.

I. Tememos serpientes, no autos

El riesgo y la emoción son inseparables.

El miedo se siente como cualquier cosa menos un cómputo frío e independiente de las probabilidades. Pero eso es precisamente lo que es, una evaluación de riesgo a la velocidad del rayo realizada por su cerebro reptiliano, que siempre está en busca de peligro. La amígdala señala las percepciones, envía un mensaje de alarma y, antes de que pueda pensar, su sistema se inunda de adrenalina. "Esta es la forma en que nuestros antepasados ​​evaluaron el riesgo antes de que tuviéramos estadísticas", dice Paul Slovic, presidente de Decision Research. Las emociones son atajos para la toma de decisiones.

Como resultado de estos algoritmos emocionales evolucionados, las amenazas antiguas como las arañas y las serpientes causan miedo en proporción al peligro real que plantean, mientras que las experiencias que deberían asustarnos, como conducir rápidamente, no lo hacen. Los peligros como los vehículos motorizados rápidos son nuevos en el panorama de la vida. La respuesta instintiva a ser abordado rápidamente es congelarse. En el entorno ancestral, esto redujo la capacidad de un depredador de verte, pero eso no ayuda cuando lo que se acelera hacia ti es un automóvil.

II Tememos eventos espectaculares e improbables

El miedo sesga el análisis de riesgos de manera predecible.

El miedo golpea las áreas primitivas del cerebro para producir reacciones reflexivas incluso antes de que la situación se perciba conscientemente. Debido a que el miedo fortalece la memoria, catástrofes como terremotos, accidentes aéreos e incidentes terroristas captan completamente nuestra atención. Como resultado, sobreestimamos las probabilidades de eventos terribles pero poco frecuentes y subestimamos cuán riesgosos son los eventos ordinarios. El drama y la emoción de los eventos improbables hacen que parezcan más comunes. El efecto se amplifica por el hecho de que los medios tienden a cubrir lo dramático y emocionante, señala Slovic. Cuanto más vemos algo, más común creemos que es, incluso si estamos viendo el mismo metraje una y otra vez.

Después del 11 de septiembre, 1.4 millones de personas cambiaron sus planes de viaje de vacaciones para evitar volar. La gran mayoría eligió conducir en su lugar. Pero conducir es mucho más peligroso que volar, y la decisión de cambiar causó aproximadamente 1,000 muertes automovilísticas adicionales, según dos análisis separados que compararon los patrones de tráfico a fines de 2001 con los del año anterior. En otras palabras, 1,000 personas que optaron por conducir no habrían muerto si hubieran volado en su lugar.

III. Tememos el cáncer pero no la enfermedad cardíaca

Subestimamos las amenazas que nos invaden.

Los humanos están mal preparados para enfrentar riesgos que no producen consecuencias negativas inmediatas, como comer un pastelito o fumar cigarrillos. Como resultado, tenemos menos miedo a las enfermedades del corazón de lo que deberíamos. La enfermedad cardíaca es el resultado final de acciones que una a la vez (un cigarrillo o una papa frita) no son especialmente peligrosas. Pero repetido a lo largo de los años, esas acciones tienen consecuencias mortales. "Las cosas que se acumulan lentamente son muy difíciles de ver para nosotros", dice Kimberly Thompson, profesora de análisis de riesgos en la Escuela de Salud Pública de Harvard. La obesidad y el calentamiento global están en esa categoría. "Nos centramos en el corto plazo, incluso si conocemos el riesgo a largo plazo".

Nuestra dificultad para comprender cómo se suman los pequeños riesgos explica muchos embarazos no planificados. En la mayoría de los puntos durante el ciclo menstrual, las probabilidades de embarazo son bajas, pero después de un año de relaciones sexuales sin protección, el 85 por ciento de las parejas lo experimentan.

IV. Sin pesticidas en mi patio trasero, a menos que lo ponga allí

Preferimos lo que (creemos) podemos controlar.

Si creemos que podemos controlar un resultado, o si elegimos arriesgarnos voluntariamente, parece menos peligroso, dice David Ropeik, un consultor de riesgos. "Muchas personas informan que cuando se mueven del asiento del conductor al asiento del pasajero, el auto que está frente a ellos se ve más cerca y su pie se dirige al freno imaginario. Es probable que tenga menos miedo con el volante en la mano, porque puedes hacer algo con respecto a tus circunstancias, y eso es tranquilizador ". Podría explicar por qué tu madre siempre critica tu forma de conducir.

La falsa calma que confiere una sensación de control, y la tendencia a preocuparse por los peligros que no podemos controlar, explican por qué cuando vemos a otros conductores hablando por teléfonos celulares nos ponemos nerviosos pero nos sentimos perfectamente bien charlando. Del mismo modo, debido a que los propios propietarios se benefician si eliminan los insectos que están destruyendo sus céspedes, las personas temen menos al insecticida si lo usan en su propio patio trasero que si un vecino usa el mismo químico en la misma concentración, igualmente cerca de ellos. Los beneficios para nosotros reducen el nivel de miedo. "La equidad es muy importante", dice Slovic, y la investigación muestra que si las personas que corren el riesgo también obtienen el beneficio, tienden a estar menos preocupados por él.

V. Aceleramos cuando nos ponemos los cinturones de seguridad

Sustituimos un riesgo por otro.

Las aseguradoras en el Reino Unido solían ofrecer descuentos a los conductores que compraron automóviles con frenos más seguros. "Ya no lo hacen", dice John Adams, analista de riesgos y profesor emérito de geografía en el University College. "No hubo menos accidentes, solo accidentes diferentes".

¿Por qué? Por la misma razón que los vehículos con mayor probabilidad de perder el control en condiciones de nieve son aquellos con tracción en las cuatro ruedas. Animados por una falsa sensación de seguridad que viene con el mayor control, los conductores de vehículos con tracción en las cuatro ruedas corren más riesgos. "Estos vehículos son más grandes y pesados, lo que debería mantenerlos en el camino", dice Ropeik. "Pero la policía informa que estos conductores van más rápido, incluso cuando las carreteras están resbaladizas".

Ambos son casos de compensación de riesgos: las personas tienen un nivel de riesgo preferido y modulan su comportamiento para mantener el riesgo en ese nivel constante. Las características diseñadas para aumentar la seguridad (tracción en las cuatro ruedas, cinturones de seguridad o bolsas de aire) terminan haciendo que las personas conduzcan más rápido. Las características de seguridad pueden reducir los riesgos asociados con el clima, pero no reducen el riesgo general. "Si bebo un refresco dietético con la cena", bromea Slovic, "tengo helado de postre".

VI. Los adolescentes pueden pensar demasiado en el riesgo y no sentir lo suficiente

Por qué usar tu corteza no siempre es inteligente.

Los padres se preocupan sin cesar de que sus adolescentes conduzcan, queden embarazadas o que sufran una sobredosis de drogas; piensan que los jóvenes se sienten inmortales y no consideran las consecuencias negativas. Curiosamente, sin embargo, los adolescentes son menos propensos que los adultos a caer en la trampa de pensar: "No me va a pasar a mí". De hecho, los adolescentes sobrestiman enormemente las probabilidades de contraer el VIH o la sífilis si tienen relaciones sexuales. Un estudio encontró que los adolescentes pensaban que una niña sexualmente activa tenía un 60 por ciento de posibilidades de contraer el SIDA. Entonces, ¿por qué lo hacen de todos modos?

Los adolescentes pueden no ser irracionales sobre el riesgo pero demasiado racionales, argumenta Valerie Reyna, psicóloga de la Universidad de Cornell. A los adultos se les pidió considerar propuestas absurdas como "¿Es una buena idea beber Drano?" decir inmediata e intuitivamente no. Los adolescentes, sin embargo, tardan más del doble en pensarlo. La investigación del escáner cerebral muestra que cuando los adolescentes contemplan cosas como jugar a la ruleta rusa o beber y conducir, utilizan principalmente regiones racionales del cerebro, ciertas regiones de la corteza, mientras que los adultos usan regiones emocionales como la ínsula.

Cuando las decisiones arriesgadas se pesan en un cálculo racional, los beneficios como adaptarse y sentirse bien ahora pueden superar los riesgos reales. Como resultado, enseñar la toma de decisiones razonada a los adolescentes es contraproducente, argumenta Reyna. En cambio, dice, deberíamos enseñar a los niños a descartar riesgos basados ​​en respuestas emocionales, por ejemplo, considerando el peor de los casos, como lo hacen los adultos. Pero la investigación sugiere que puede no haber forma de acelerar el desarrollo de una toma de decisiones madura. La repetición y la práctica son críticas para el juicio emocional, lo que significa que lleva tiempo aprender esta habilidad.

VII. ¿Por qué los hombres jóvenes nunca obtendrán buenas tarifas en el seguro de automóvil?

El "termostato de riesgo" varía ampliamente.

Las personas tienden a mantener un nivel constante de riesgo, perciben qué rango de probabilidades les resulta cómodo y permanecen dentro de él. "Todos tenemos cierta propensión a correr riesgos", dice Adams. "Esa es la configuración del 'termostato de riesgo'". Algunas personas tienen una tolerancia muy alta al riesgo, mientras que otras son más cautelosas.

Olvida la idea de una personalidad arriesgada. Si hay un gen temerario que afecta globalmente la toma de riesgos, los investigadores no lo han encontrado. Los genes influyen en la impulsividad, lo que ciertamente afecta los riesgos que las personas toman. Y la testosterona inclina a los hombres a correr más riesgos que las mujeres. Pero la edad y la situación son tan importantes como el género. Los hombres de 15 a 25 años son muy propensos al riesgo en comparación con las mujeres de la misma edad y las personas mayores.

Más importante aún, el termostato de riesgo de una persona puede tener diferentes configuraciones para diferentes tipos de riesgo. "Alguien que tiene toda su cartera en bonos basura no es necesariamente también un alpinista", explica Baruch Fischhoff, profesor de psicología en la Universidad Carnegie Mellon.

VIII Nos preocupamos por el uso de marihuana en adolescentes, pero no por los deportes para adolescentes

Los argumentos de riesgo no pueden separarse de los valores.

Si los riesgos de fumar marihuana son fríos en comparación con los de jugar fútbol americano en la escuela secundaria, los padres deberían estar menos preocupados por fumar marihuana. Nunca se informó la muerte por sobredosis de marihuana, mientras que 13 jugadores adolescentes murieron por lesiones relacionadas con el fútbol solo en 2006. Y la marihuana afecta la conducción mucho menos que la droga número uno utilizada por los adolescentes: el alcohol. El alcohol y el tabaco también son más propensos a engendrar adicción, provocar cáncer y provocar un consumo más intenso de drogas.

Si la comparación se siente absurda, es porque los juicios de riesgo son inseparables de los juicios de valor. Valoramos el estado físico y las lecciones que los adolescentes aprenden de los deportes, pero desapruebamos el placer no ganado de las drogas recreativas. Por lo tanto, estamos dispuestos a aceptar el mayor nivel de riesgo de las actividades socialmente preferidas, y magnificamos mentalmente los riesgos asociados con las actividades que la sociedad rechaza, lo que nos lleva a hacer cosas como arrestar a los fumadores de marihuana.

"Las decisiones de riesgo no son solo riesgos", dice Slovic. "Las personas generalmente toman riesgos para obtener un beneficio". El valor otorgado a ese beneficio es inherentemente subjetivo, por lo que las decisiones sobre ellos no pueden tomarse exclusivamente "en la ciencia".

IX. Amamos la luz del sol pero tememos la energía nuclear

Por qué los riesgos "naturales" son más fáciles de aceptar.

La palabra radiación suscita pensamientos de energía nuclear, rayos X y peligro, por lo que nos estremecemos ante la idea de construir plantas de energía nuclear en nuestros vecindarios. Pero todos los días estamos bañados en radiación que ha matado a muchas más personas que los reactores nucleares: la luz solar. Es difícil para nosotros comprender el peligro porque la luz del sol se siente tan familiar y natural.

Nuestro sesgo incorporado por lo natural llevó a una ciudad de California a elegir un veneno tóxico hecho de crisantemos en lugar de un químico artificial más suave para combatir los mosquitos: las personas se sentían más cómodas con un producto a base de plantas. Vemos lo que es "natural" como seguro, y consideramos que lo nuevo y lo "antinatural" es aterrador.

Cualquier tipo de novedad, incluidas las sustancias químicas nuevas e impronunciables, evoca una respuesta de estrés de bajo nivel, dice Bruce Perry, psiquiatra infantil de la Academia de Trauma Infantil. Cuando un informe de caso sugirió que los productos de aceite de lavanda y de árbol de té causaron un desarrollo anormal de los senos en los niños, los medios se encogieron de hombros y los activistas guardaron silencio. Si estos hubieran sido químicos artificiales, probablemente habría habido un llamado a la prohibición, pero debido a que son productos vegetales naturales, no hubo indignación. "La naturaleza tiene una buena reputación", dice Slovic. "Pensamos en lo natural como benigno y seguro. Pero la malaria es natural y también lo son los hongos mortales".

X. Debemos temer el miedo mismo

Por qué preocuparse por el riesgo es en sí mismo arriesgado.

Aunque las probabilidades de morir en un ataque terrorista como el 11 de septiembre o contraer el ébola son infinitesimales, los efectos del estrés crónico causado por el miedo constante son significativos. Los estudios han encontrado que mientras más personas estuvieron expuestas a las representaciones de los medios de los ataques de 2001, más ansiosas y deprimidas estaban. El estrés crónicamente elevado daña nuestra fisiología, dice Ropeik. "Interfiere con la formación de hueso, disminuye la respuesta inmune, aumenta la probabilidad de depresión clínica y diabetes, deteriora nuestra memoria y nuestra fertilidad, y contribuye al daño cardiovascular a largo plazo y la presión arterial alta".

Las consecuencias fisiológicas de sobreestimar los peligros en el mundo, y acelerar nuestra ansiedad a toda marcha, son otra razón por la cual la percepción del riesgo es importante. Es imposible vivir una vida libre de riesgos: todo lo que hacemos aumenta algunos riesgos mientras reduce otros. Pero si entendemos nuestros prejuicios innatos en la forma en que manejamos los riesgos, podemos adaptarnos a ellos y realmente permanecer más seguros, sin asustarnos con cada hoja de lechuga.

Maia Szalavitz es coautora de El niño que fue criado como un perro: y otras historias del cuaderno de un psiquiatra infantil.

Amenazas mortales

¿Qué tan bueno es su comprensión del riesgo?

  1. ¿Qué es más común en los Estados Unidos, (a) suicidio u (b) homicidio?
  2. ¿Cuál es la causa más frecuente de muerte en los Estados Unidos, (a) ahogamiento en una piscina o (b) caerse de la cama?
  3. ¿Cuáles son las cinco causas principales de muerte accidental en Estados Unidos, luego de accidentes automovilísticos, y cuál es la más importante?
  4. De las dos principales causas de muerte no accidental en Estados Unidos, (a) cáncer y (b) enfermedad cardíaca, ¿qué mata a más mujeres?
  5. ¿Cuáles son las siguientes tres causas de muerte no accidental en los Estados Unidos?
  6. ¿Qué ha matado a más estadounidenses, gripe aviar o enfermedad de las vacas locas?
  7. ¿Cuántos estadounidenses mueren de SIDA cada año, (a) 12,995, (b) 129,950 o (c) 1,299,500?
  8. ¿Cuántos estadounidenses mueren de diabetes cada año? (a) 72.820, (b) 728.200, o (c) 7.282.000?
  9. ¿Qué mata a más estadounidenses, (a) apendicitis o (b) salmonella?
  10. ¿Qué mata a más estadounidenses, (a) embarazo y parto o (b) desnutrición?

RESPUESTAS (todos se refieren al número de estadounidenses por año, en promedio):

  1. un
  2. un
  3. En orden: sobredosis de drogas, fuego, asfixia, caída de escaleras, accidentes de bicicleta
  4. si
  5. En orden: accidente cerebrovascular, enfermedad respiratoria, diabetes
  6. Ningún estadounidense ha muerto por ninguno de los dos
  7. un
  8. un
  9. un
  10. si

Fuentes:

  • Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (División de Estadísticas Vitales)
  • Junta de Seguridad de Transportación Nacional